La città portuale di Mariupol, nel sud dell’Ucraina, è stata assediata incessantemente dall’inizio dell’invasione russa. La sua cattura consentirebbe alle forze del Cremlino di collegare la Crimea, annessa nel 2014, e il Donbass, dove l’esercito russo sta ora concentrando le sue forze e parte delle quali è già nelle mani dei separatisti favorevoli a Mosca. Gli ultimi resistenti, oltre a centinaia di civili, secondo Volodymyr Zelensky, si nascondono nei labirinti sotterranei di un titano della metallurgia europea, la fabbrica Azovstal.

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La costruzione del complesso, che oggi si estende su più di 11 chilometri quadrati (equivalenti a più di 2000 campi da calcio), fu decisa in epoca sovietica, nel 1930. Nel 1933 furono avviati gli altiforni e iniziò la produzione del ferro. Quella dell’acciaio segue nel gennaio 1935.

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Viene perforato un canale che porta dalla fabbrica al porto di Mariupol, consentendo di trasportare la produzione nel Mar d’Azov. Questo dà alla fabbrica parte del suo nome, mentre “stalla” significa acciaio. È anche da questa parola che Joseph Stalin, nato Iossif Djougashvili, forgerà il suo soprannome dal 1912.

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Nel 1941, già la guerra

Questa non è la prima volta che Azovstal ha sperimentato la guerra. Nel 1941, quando l’operazione Barbarossa vide la Wermacht spazzare l’URSS, la produzione si fermò. Dopo diversi devastanti contrattacchi dell’Armata Rossa, i tedeschi si ritirarono e distrussero la fabbrica durante la loro ritirata nel 1943. La produzione non riprese fino all’ottobre 1944.

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Durante la Guerra Fredda, Azovstal occupò un posto centrale nel cuore dell’industria pesante sovietica. Nel 1954 aprì nuovi orizzonti, diventando la prima fabbrica a costruire rotaie lunghe 25 metri in URSS. Nel 1983 nelle sue fornaci è stata raggiunta la temperatura di soffiaggio più alta nella storia sovietica.

L’influenza del più ricco degli ucraini

Nel 2006 il complesso è stato acquistato dal gruppo Metinvest, che appartiene al più ricco ucraino, Rinat Akhmetov. La sua fortuna è stimata in quasi 4 miliardi di euro. Presidente di una squadra di calcio, Chakhtar Donetsk, e contrario ai separatisti, domina l’industria del carbone e della metallurgia nella regione mineraria del Donbass, ambita dalla Russia.

Se Azovstal è la punta di diamante dell’economia di Mariupol, la vecchia e fatiscente fabbrica ha anche reso la città una delle più inquinate dell’Ucraina. Le proteste sono scoppiate nel 2018 e nel 2019, con scarso successo. Fallimenti che possono essere spiegati, tra l’altro, dal fatto che“Akhmetov può comprare tutti”, secondo Maksym Borodin, membro del consiglio comunale e attivista. Anche l’attuale sindaco di Mariupol, Vadym Boytchenko, è un ex Azovstal.

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Bunker nucleari nelle viscere della fabbrica

Il complesso è oggi il baluardo ideale per i suoi difensori, che possono muoversi liberamente in oltre 20 chilometri di corridoi sotterranei. “La fabbrica ospita bunker nucleari, tunnel, è costruita per sopravvivere a un conflitto atomico. Chi resiste è molto ben sistemato », spiega Justin Crump, un esperto militare intervistato dalla BBC. Questo spiega perché Vladimir Putin ha deciso, il 21 aprile, di assediare la fabbrica senza attaccarla.

Torneremo in città, ricostruiremo e resusciteremo l’attività “, aveva promesso il 19 marzo il direttore generale di Azovstal, Enver Tskitishvili. Inesorabilmente bombardate dalle forze russe, le strutture della fabbrica, una delle più grandi d’Europa, sembrano comunque oggi “irreparabile”secondo le parole di Vadym Denysenko, portavoce del ministero dell’Interno ucraino.

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