Quando è tornata sul palco dopo quattro anni di assenza, nel 2015, la cantante britannica Adele ha stretto saldamente tra le mani cristalli rosso sangue, per rimanere zen. Stessa moda nell’americana Katy Perry, che, dopo le sue rotture, ammette di aver curato il suo cuore ferito e di aver attirato nuovi corteggiatori grazie al quarzo rosa. Il sindaco di New York City Eric Adams indossa sempre un braccialetto di pietre energetiche e, secondo lui, la sua città emana un’energia speciale perché è costruita su un deposito di pietre e gemme rare.

E, naturalmente, questa mania per cristalli e pietre non è esclusiva delle celebrità. Gli account Instagram e TikTok che presentano i loro meriti abbondano; alcuni media ne elogiano persino le virtù nelle loro pagine senza dare uno sguardo critico alla questione. I negozi che vendono ametiste, smeraldi, opali e quarzi fumé a scopo di “guarigione” sono innumerevoli e fanno buoni affari. Negli Stati Uniti, infatti, le vendite di cristalli per scopi “terapeutici” sono in forte aumento dal 2020.

Anche in Quebec il mercato sembra aver prosperato. A Lévis, nel settore Saint-Nicolas, Jean-Philippe Blanchard lavora presso l’esoterica Boutique Blanch’Art Déco, gestita dal padre. “C’è stato un boom negli ultimi anni. Le pietre, ma anche tutti i prodotti per il benessere come oli essenziali o incensi, hanno registrato un aumento delle vendite. »

La vera natura dei cristalli

Scientificamente parlando, una pietra è, come tutta la materia, una disposizione di atomi. Un cristallo, più precisamente, è una pietra composta da molecole, atomi o ioni assemblati in uno schema tridimensionale che si ripete regolarmente un numero molto elevato di volte. Ad esempio, nel sale da cucina (cloruro di sodio), il cloro e gli ioni sodio sono organizzati in cubi, che si ripetono più volte per formare strutture cubiche più grandi: cristalli di sale. Il quarzo è un cristallo formato da molecole di silice (SiO2). Può contenere diverse “impurità”, come alluminio, ferro o sodio, che gli conferiscono diverse sfumature: quarzo rosa, quarzo fumé, ametista (quarzo dal colore violaceo per la presenza del ferro)…

La litoterapia afferma che questi cristalli “vibrano”, a frequenze specifiche di ciascun cristallo, e che queste vibrazioni possono essere trasmesse all’uomo per contatto diretto, per semplice vicinanza o per immersione in acqua che deve essere successivamente bevuta. Naturalmente, queste vibrazioni sono presumibilmente benefiche e ognuna di esse può trattare un problema diverso. Ora, anche se tutti gli atomi si muovono effettivamente sulla loro scala, un cristallo non vibra.

Virtù infondate

Nella boutique esoterica Blanch’Art Déco, i tanti cristalli e pietre che riempiono gli espositori sono accompagnati da piccole scatole che ne dettagliano i poteri specifici. Il quarzo trasparente migliorerebbe la memoria, l’howlite ridurrebbe lo stress e avrebbe proprietà diuretiche, l’ametista attiverebbe il sistema immunitario… Queste presunte virtù, mai dimostrate, hanno l’odore della pseudoscienza. In questo ambiente i termini “energia” e “vibrazioni” sono ampiamente utilizzati, ma con definizioni e in contesti che poco hanno a che fare con la fisica.

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Anche il nome “litoterapia”, usato dai seguaci (letteralmente “terapia con i sassi”), dà un’impressione di garanzia scientifica. Ma solo un’impressione: un esperimento i cui risultati sono stati divulgati nel 2001, condotto in doppio cieco da psicologi dell’Università di Londra su 80 volontari con cristalli veri e imitazioni, non ha potuto provare che la litoterapia offrisse risultati superiori all’effetto placebo (la mente crede nel trattamento ed è la mente che guarisce il corpo). In altre parole, il potere delle pietre sta piuttosto nella mano che le tiene.

I cristalli sono quindi inefficaci e le loro “capacità” sono, nella migliore delle ipotesi, dovute all’effetto placebo o a determinati bias cognitivi, in particolare il bias di conferma che significa che manteniamo i casi in cui sembra funzionare e che tutti dimentichiamo quelli in cui la magia non ha funzionato.

Non benefico, a volte anche dannoso

Ma mentre i cristalli sono impotenti, non sono del tutto sicuri, come sottolinea Laurent Pellegrin, geologo esperto e venditore di cristalli a Voiron, nella regione francese del Rodano-Alpi. “Questi rischi per la salute sono piccoli, ma esistono. Innanzitutto ci sono le allergie ai metalli, ad esempio al nichel. Un oggetto che contiene nichel ed è a contatto prolungato con la pelle può scatenare un’allergia. I gioiellieri ne sono consapevoli e sanno consigliare i propri clienti in materia di gioielleria. Ma le pietre possono contenere anche tracce di metalli, di cui spesso i negozianti non sono a conoscenza. Lasciato nella stanza, va bene, ma indossato sulla pelle, potrebbe esserci un’allergia. A volte si suggerisce di immergere i cristalli nell’acqua e poi bere quest’acqua, questo “elisir”.

Il mercato propone bottiglie con i cristalli attaccati sul fondo, un tipo di prodotto anche questo non privo di rischi, poiché “i cristalli non sono mai puri, nell’acqua possono essere rilasciati ioni metallici diversi. Per le persone allergiche, il rischio di un attacco è alto”, afferma Laurent Pellegrin.

Inoltre, diversi minerali contengono piombo. “È un metallo che può causare ritardo mentale – avvelenamento da piombo – anche a basse dosi, continua Laurent Pellegrin. I bambini ne sono particolarmente sensibili e la contaminazione può avvenire attraverso il semplice contatto. Un altro esempio è la pirite, che si dice curi i disturbi respiratori e che alcuni suggeriscono dovrebbe essere posizionata accanto a un neonato, o addirittura sul suo petto. È un innocuo solfuro di ferro, ma contiene quasi sempre un’altra forma di questo solfuro, la marcasite. Sotto l’azione di un batterio spesso presente su questa pietra, si degrada e rilascia acido solforico gassoso. Il rilascio è debole, ma quando lascio la pirite per alcuni mesi sotto una teca, gli effetti dell’acido diventano visibili sugli altri minerali. »

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C’è anche arsenopirite sul mercato, venduta come tale o confusa con la sua cugina pirite. “Emana arsenico, un veleno provato che può causare vari problemi se ingerito”, avverte Laurent Pellegrin.

Poiché i venditori di pietre sono raramente chimici, geologi, medici o mineralogisti, tutte queste nozioni sono loro sconosciute ed è impossibile per loro avvisare i loro clienti.

Perché ci crediamo?

Com’è possibile che nel 2022 così tante persone credano nel potere delle pietre, e soprattutto che queste persone siano sempre più numerose? “I cristalli sono come tutte le credenze pseudoscientifiche”, spiega Marie-Eve Cotton, psichiatra e assistente professore presso la Facoltà di Medicina dell’Università di Montreal. Vi aderiamo più fortemente nei periodi di stress, ad esempio crisi economiche, pandemie, guerre… In tempi di incertezza, cerchiamo sicurezza, conforto. Con il COVID, la guerra in Ucraina, il contesto climatico e politico, non sorprende che queste pratiche stiano guadagnando seguaci. »

“Le pseudoscienze sono più rassicuranti della scienza”, continua. Offrono più risposte e soluzioni rispetto alla medicina, ad esempio, che non sempre ha le cure di cui abbiamo bisogno. Anche se questi trattamenti sono inefficaci, almeno esistono. »

Storia complementare con Alain Bouchard, sociologo delle religioni presso la Facoltà di Teologia e Scienze Religiose dell’Università Laval. “Siamo in un’era in cui alle persone viene chiesto di esibirsi, quindi cercano cose che le aiutino a farlo. I cristalli, solo per nome, sono visti come qualcosa di scientifico, perché esiste davvero una scienza dei cristalli. I concetti di forza ed energia sono onnipresenti, ma non nel loro senso scientifico; piuttosto in quello di opere come Guerre stellari Dove Harry Potter, dove “energia” può essere incanalata dall’eroe, a volte attraverso un oggetto come la bacchetta magica. Il cristallo è la bacchetta che dà accesso a questa “energia” che ci circonda e che altrimenti sarebbe inaccessibile. »

Secondo Alain Bouchard, l’attuale mania per le pietre è infatti legata all’ansia generata dalla pandemia, ma è anche circostanziale. “Bloccati, avevamo più tempo libero e passavamo molto di quel tempo sul web. Le persone hanno trovato informazioni su queste pratiche e hanno effettuato più acquisti online, inclusi i cristalli.

Con le realtà climatiche e ambientali che raramente offrono buone notizie, il futuro rimarrà ansiogeno e lavorerà a favore dei commercianti di pietra. Non riuscendo a curare se non con l’effetto placebo, garantiscono almeno la salute finanziaria di coloro che li vendono.

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