Sebbene SARS-CoV-2 sembri riguadagnare forza in Europa e in alcune parti dell’Asia, siamo entrati in una nuova fase della nostra vita con questo virus, ritiene il dott.R Howard Njoo, che ha svolto un ruolo di primo piano nella gestione della pandemia nel governo federale, come braccio destro del DD Theresa Tam, responsabile della sanità pubblica del Canada.

Entrato nel governo federale nel 1996, il medico di origine indonesiana, nato in Germania e sposato con un nativo di Lac-Saint-Jean, ha una lunga carriera in epidemiologia e salute di comunità, che ha studiato all’Università di Toronto. Il dR Njoo è stato particolarmente coinvolto nella gestione della crisi della SARS nel 2003 ed è stato anche inviato ad Haiti dopo il terremoto del 2010 e in Guinea durante l’epidemia di Ebola. “Stiamo uscendo dalla fase di crisi del COVID-19, ma il lavoro non è finito, perché ora dobbiamo definire un nuovo modo di gestire il virus in modo da minimizzarne gli effetti”, spiega il medico, la cui équipe pubblicherà su tra qualche settimana un documento di orientamento in materia, destinato alle Pubbliche Amministrazioni provinciali.

Quali grandi lezioni ti ha insegnato finora la pandemia?

Ci sono tante cose! Ora è un buon momento per fare il punto. Se vogliamo attenerci ai punti più importanti, direi che ha evidenziato tre principali punti di forza e tre di debolezza. In termini di punti di forza, bisogna partire dalla scienza: è incredibile, tutto ciò che la ricerca ha permesso di scoprire in due anni, anche se in continua evoluzione. Basti pensare alla modalità di trasmissione del virus: all’inizio tutti, me compreso, credevano che si sarebbe comportato come gli altri virus respiratori [NDLR : diffusés par des gouttelettes], mentre ora sappiamo che si diffonde un po’ come il fumo di sigaretta. Questo ci ha fatto capire che la ventilazione e la gestione del contatto ravvicinato in luoghi chiusi e affollati è fondamentale.

Il secondo punto di forza sono ovviamente i vaccini, che sono stati sviluppati molto rapidamente e poi distribuiti, in Canada, a una stragrande maggioranza della popolazione. Anche lì c’è ancora del lavoro da fare per consolidare la fiducia e accelerare la distribuzione in altre parti del mondo, ma è difficile immaginare l’entità del dramma che vivremmo senza i vaccini!

E il terzo punto di forza è l’aiuto reciproco che i canadesi hanno dimostrato di fronte a questo nemico. Abbiamo visto molte persone pronte ad aiutare, fare la spesa per gli altri e accettare di seguire le istruzioni per proteggersi, ma anche per proteggere gli altri.

E dal lato dei punti deboli, cosa si dovrebbe affrontare?

In primo luogo, alle disuguaglianze nella nostra società, che hanno fatto sì che molte persone siano state molto più colpite di altre dal COVID-19: popolazioni emarginate, razzializzate, persone che non possono telelavorare, lavoratori essenziali, coloro che non hanno un congedo per malattia… Noi dobbiamo fare di meglio per proteggere tutti e pensare anche al valore che diamo agli anziani nella nostra società.

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In secondo luogo, il COVID-19 ha rivelato la fragilità della nostra assistenza sanitaria e dei nostri sistemi sanitari pubblici. Dobbiamo prepararci meglio, utilizzare al meglio le tecnologie, ma soprattutto fare di tutto per evitare che il personale venga bruciato.

Infine, la disinformazione è una sfida enorme, che resta molto preoccupante.

Il modo di affrontare il COVID-19 ha iniziato a cambiare sotto l’influenza combinata della stanchezza da pandemia, la disponibilità di test rapidi e la minore virulenza del virus per le persone protette da vaccini o da infezioni pregresse. In che modo tutto questo ridefinisce il ruolo della salute pubblica?

Si passa da una strategia di rilevamento di tutti i casi e dei loro contatti a una strategia di sorveglianza, per seguire più in generale la circolazione del virus e le varianti che potrebbero manifestarsi, combinando diversi strumenti. I test PCR rimarranno necessari, ma non per tutti. Dovrebbero essere riservati alle persone più vulnerabili, ad esempio agli anziani in residence e agli immunodepressi, nonché agli operatori sanitari. Possono anche essere schierati localmente, in alcune comunità che fungeranno da sentinelle per la sorveglianza e alle frontiere, per campionare i virus che potrebbero essere riportati dai viaggiatori. L’analisi delle acque reflue è rilevante per rilevare un aumento della circolazione del virus, così come il monitoraggio dell’assenteismo nelle scuole. Infine, il numero dei ricoveri deve rimanere un indicatore chiave, poiché anche se aumentano solo due o tre settimane dopo l’inizio di un’ondata, sono quelli che consentono di misurare la virulenza del virus. I test rapidi rimarranno uno strumento molto importante in caso di sintomi e per poter avvisare i contatti. Ma dobbiamo continuare a spiegare quando e come usarli, soprattutto perché questo potrebbe cambiare a seconda della circolazione del virus.

È possibile aumentare ulteriormente i tassi di vaccinazione?

Non raggiungeremo mai il 100%, ma dobbiamo continuare i nostri sforzi. Tuttavia, i mezzi devono cambiare. Il tempo non è più tanto per i grandi spot pubblicitari in televisione. Dobbiamo concentrare i nostri sforzi sui sottogruppi della popolazione che hanno una copertura vaccinale inferiore. Lavora di più con i leader, nelle comunità razzializzate o addirittura religiose, e sviluppa nuovi strumenti rivolti ai giovani, in particolare su TikTok. Inoltre, il governo vuole sostenere l’innovazione, ad esempio da parte degli operatori sanitari, per una migliore comunicazione sui vaccini. Sarà una grande sfida convincere la popolazione a rimanere aggiornata sui propri vaccini, lo possiamo già vedere con la terza dose, che troppe persone hanno evitato.

E dal lato delle misure sanitarie, cosa ci aspetta?

Diverse autorità hanno abolito l’obbligo di indossare la mascherina al chiuso, o si stanno preparando a farlo. Ma è molto importante rafforzare il messaggio che le mascherine continueranno ad essere utili, ad esempio se sei stato in contatto con una persona infetta, se hai bisogno di maggiore protezione perché sei immunodepresso o ti trovi in ​​un luogo chiuso e affollato, oppure anche negli ospedali. Dovresti mantenere l’abitudine di indossare la mascherina per andare a fare la spesa, ad esempio, quando sei un po’ malato, anche se non hai il COVID. Dobbiamo lasciare alle persone che si sentono più a proprio agio con una maschera la possibilità di tenerla, e rafforzare anche l’idea che le maschere consentono di proteggere se stesse e gli altri. Come autorità sanitaria pubblica, dobbiamo anche imparare a comprendere e gestire meglio le aspettative della popolazione, ad anticipare i problemi che potrebbero sorgere se dovessimo ripristinare le misure sanitarie quando arriva una nuova ondata.

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Negli ultimi due anni, abbiamo fatto molto affidamento sulla salute pubblica per dirci cosa fare. Cosa ti aspetti dalla popolazione adesso?

Perché il virus non abbia più gravi conseguenze per la società, ognuno deve fare la propria parte e imparare a gestire il rischio per sé e per gli altri. Abbiamo ancora molta istruzione da fare in questo settore. Quello che serve è che tutti acquisiscano il riflesso di rivedere una sorta di “lista di controllo” COVID prima di considerare un viaggio o qualsiasi attività, per valutare questo rischio. Passa attraverso cinque domande:

1) Sono in regola con le mie vaccinazioni rispetto a quanto raccomandato?

2) Qual è il mio rischio personale di contrarre il COVID, in base alla mia età e stato di salute, e il rischio per le persone che incontro?

3) Qual è la situazione epidemiologica attuale, siamo in un periodo con tanti casi e una nuova variante ad esempio, o meglio in una fase tranquilla?

4) Qual è il rischio associato all’attività che voglio intraprendere – ad esempio, se voglio viaggiare, sarò in mezzo alla natura o preferisco godermi la vita notturna della città?

5) Quali sono le norme di salute pubblica o le consuetudini in vigore dove voglio andare – avrò problemi se indosso la mascherina, riuscirò a distanziarmi quanto voglio?

I decisori e la popolazione continueranno ad ascoltarti?

Credo di sì, anche se è ancora difficile dimostrare il successo dell’approccio preventivo alla salute pubblica. La modellazione, in particolare, ci ha aiutato a comprendere i vantaggi delle misure che possono essere adottate per prevenire i casi. Ho anche la sensazione che i decisori e il pubblico abbiano una migliore comprensione di cosa sia la salute pubblica. Sono ottimista, perché tutti abbiamo imparato molto e siamo riusciti ad adattarci. Ma non dobbiamo dimenticare le nostre principali sfide, in particolare le popolazioni vulnerabili che tutti abbiamo il dovere di proteggere.

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