► Come funziona la desalinizzazione dell’acqua di mare?

Esistono tre modi per dissalare l’acqua di mare: per distillazione, mediante un processo chiamato “osmosi inversa” e infine per elettrodialisi. Per la distillazione, l’acqua di mare viene riscaldata prima di recuperare e ricondensare il vapore acqueo ottenuto. “Ma questo processo è molto ad alta intensità energetica perché si riduce a grandi quantità di acqua”, semplifica Mihail Barboiu, specialista in dissalazione all’Università di Montpellier. Perché non usare semplicemente il sole, sul modello delle saline? Sarebbe troppo lento risponde il direttore della ricerca. Ma sempre più impianti di desalinizzazione funzionano con pannelli solari, quindi in un certo senso è l’energia solare che alimenta il processo. »

L’osmosi inversa è una tecnica più complicata da implementare ma meno dispendiosa dal punto di vista energetico. Dopo essere stata liberata dalle sue impurità, l’acqua di mare è sottoposta ad una fortissima pressione contro una specifica membrana. Questa membrana lascia passare solo le molecole d’acqua, come un filtro ad alta tecnologia. L’osmosi inversa esiste da quasi cinquant’anni, ma la ricerca continua a migliorare le membrane e recuperare più acqua con meno energia. Infine, l’elettrodialisi funziona secondo lo stesso principio dell’osmosi inversa, ma con un campo elettrico invece della pressione per favorire il filtraggio.

► Qual è la situazione in Francia e nel mondo?

Nella Francia continentale, alcune isole beneficiano di piccole unità di desalinizzazione, come l’isola di Sein o Belle-Île. Le unità mobili possono essere portate per l’estate, quando il turismo esplode e la domanda di acqua diventa troppo alta. Nei territori d’oltremare, Saint-Martin e Mayotte hanno anche impianti di desalinizzazione e altri sono previsti nelle Indie occidentali. In teoria, questo sistema può essere utilizzato per fornire acqua dolce a un’intera popolazione.

In tutto il mondo, la dissalazione dell’acqua di mare è utilizzata principalmente dai paesi del Golfo Persico, che sono molto aridi. L’acqua dissalata è utilizzata principalmente per l’agricoltura, fino a circa il 70%cifra Mihail Barboiu. Circa il 20% va poi all’industria e solo il 10% viene utilizzato per il consumo corrente delle famiglie.» Secondo l’Associazione Internazionale per la Desalinizzazione, che riunisce scienziati, industriali e ONG, ci sono più di 17.000 impianti di questo tipo nel mondo, per una capacità complessiva di 97,4 milioni di metri cubi al giorno. Più di 300 milioni di persone dipendono dalla desalinizzazione per il loro fabbisogno idrico.

► Si tratta di una soluzione praticabile per rispondere alla siccità?

La Francia, con il suo ampio litorale, ha l’accesso necessario per attingere all’acqua di mare, ma la soluzione, che produrrebbe grandi quantità di acqua dolce, non è affatto miracolosa. Qualunque sia la tecnica di desalinizzazione utilizzata, genera problemi ecologici a monte ea valle del procedimento. A monte, il pompaggio sconvolge l’ecosistema marino del sito di campionamento. A valle, gli stabilimenti rilasciano salamoia, acqua ad alto contenuto di sale che può distruggere la flora e la fauna marina.

Nel 2019, l’ONU ha stimato che per un litro di acqua pulita, le fabbriche scaricavano 1,5 litri di salamoia. In linea di principio, queste salamoie devono essere ridiluite e distribuite, non rifiutate come tali in un puntomodera Mihail Barboiu. Le fabbriche stanno anche cercando sempre più di recuperare parte dei sali per altri usi.. » Per questo problema, come per il pompaggio e l’approvvigionamento energetico, esistono quindi buone pratiche che devono essere applicate dai paesi. La Francia, dal canto suo, non è una cattiva studentessa.

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