L’autore è un medico di emergenza, ex capo del dipartimento di medicina d’urgenza del Montreal Heart Institute. Professore ordinario all’Università di Montreal, insegna, partecipa a ricerche in medicina d’urgenza e interviene frequentemente su questioni sanitarie.

Hai appena acquistato un orologio “intelligente” – o monitor di attività – che quindi indica molto più dell’ora. Certo, potresti sapere che sono le 21:34 quando stai leggendo questo, ma un orologio limitato a quello sarebbe così XXe secolo…

Perché il tuo nuovo orologio fa di più: potrebbe persino salvarti la vita! Fornisce le pulsazioni, il numero di passi, la saturazione di ossigeno nel sangue, il conto alla rovescia dei minuti nella pericolosa posizione seduta, il tempo in cui sei veramente attivo, il dislivello tra casa e l’ufficio postale, oltre a ricordandoti regolarmente di muoverti un po’.

Intendiamoci, ne ho uno e mi piace. So sempre quanti passi devo fare prima di mezzanotte per varcare la soglia magica dei 7.000 — sì, questo è l’obiettivo — o se domani dovrò recuperare ciò che resta dei 150 minuti di esercizio che mi sono ripromessa di fare ogni settimana. Inoltre mi avvisa quando ricevo un sms e ricorda i percorsi delle mie passeggiate. Insomma: solo l’essenziale, dicono.

Corri al pronto soccorso!

Il tuo orologio, che è un modello più recente del mio, ti ha appena detto che il tuo cuore… VA TROPPO VELOCE! A 150. E poi lo senti battere nel petto e quasi ti fa tremare. Qualcosa ti sta sicuramente succedendo! Non importa se stai intervenendo energicamente in un incontro iper-stressante, esci bruscamente dalla stanza e vai al pronto soccorso, fortunatamente non troppo lontano.

Al triage, mostri i numeri sull’orologio. 155! E lì, un’infermiera troppo rilassata ti suggerisce gentilmente di rilassarti un po’, poi ti rileva il polso, imposta il monitor della pressione sanguigna, controlla la tua saturazione e ti dice che il tuo cuore sta andando a 85 in questo momento. Poi ti chiede di nuovo cosa ti porta al pronto soccorso. Come se non fosse ovvio!

Vediamo sempre più consulenze come questa per via di questi strumenti che sono orologi “intelligenti”, che indicano il polso e molto altro. A volte è conveniente. Ma devi sapere di cosa stai parlando e cosa significano i numeri.

Calcola il polso

Nel mondo degli orologi, il polso può essere calcolato in due modi. Il primo, più antico, consiste nel catturare il riflesso sui globuli rossi di una luce verde emessa da un diodo posto sotto il braccialetto. La quantità di luce riflessa varia con l’espansione e la contrazione dei vasi sanguigni che si verifica a tempo con il battito cardiaco. Questa tecnica, chiamata fotopletismografia, indica in modo abbastanza affidabile la frequenza cardiaca.

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Dico “abbastanza affidabile” perché questa tecnica è imperfetta: qualsiasi cambiamento essendo interpretato come una variazione del polso, altri fenomeni oltre al vero battito cardiaco possono ingannare il dispositivo. Molto spesso, si tratta semplicemente di un tremore o di un rapido movimento del polso, che l’orologio decodifica male – non dovresti chiedergliene troppo!

Si noti che la stessa cosa si osserva nel pronto soccorso. Abbastanza spesso qualcuno si precipita dentro perché sente il suo cuore battere forte; la misurazione con la punta del dito della saturazione di ossigeno porta poi di volta in volta allo stesso errore: il polso interpretato dal dispositivo è più veloce che in realtà, che l’infermiere di triage può facilmente verificare rilevando il polso con il dito.

Se il tuo orologio mostra un numero del genere, ti consiglio di sederti un po’, respirare lentamente, quindi controllare il polso manualmente se sai come farlo, oppure guardare l’andamento dei numeri sull’orologio. Se tutto è tornato alla normalità e non hai più alcun sintomo, probabilmente non è successo nulla: questo è da continuare.

Se, invece, il numero rimane alto, ti consiglio di portarti al pronto soccorso, in ambulanza se proprio non ti senti bene – ad esempio se avverti sintomi di aritmia come vertigini, intenso battito cardiaco accelerato, dolore al petto, mancanza di respiro o svenimento.

Infine, è stato ancora dimostrato che circa un terzo dei pazienti soffre di un’aritmia irregolare chiamata fibrillazione atriale quando il sensore indica un ritmo irregolare. Questa è una proporzione significativa, che dovrebbe incoraggiarti a fissare un appuntamento con il tuo medico per valutare tutto in modo più approfondito.

Se questi episodi di “cuore irregolare” si verificano frequentemente, non si fermano né provocano i sintomi sopra menzionati, una breve visita al pronto soccorso non sarebbe eccessiva. Perché la fibrillazione atriale ha ancora conseguenze importanti e deve essere ben valutata e trattata, come ho discusso in dettaglio in questo testo ancora attuale.

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Una trama dell’attività elettrica del cuore

Gli orologi più nuovi e più costosi possono registrare un tracciato dell’attività elettrica del cuore, simile a quello realizzato da un cardiofrequenzimetro.

A differenza del primo metodo, questa traccia, se è leggibile (gli artefatti a volte rendono difficile l’analisi), dà il momento giusto (è un orologio dopotutto) sull’effettiva attività elettrica del cuore e sulla sua velocità, solitamente accelerata in caso di aritmia.

In genere è necessario apporre un dito della mano destra su un sensore dell’orologio, il dispositivo può quindi raccogliere il segnale elettrico proveniente dal cuore per produrre curve interpretabili. Questi grafici vengono quindi visualizzati su un telefono cellulare o inviati tramite e-mail.

Percependo l’attività elettrica del cuore, otteniamo informazioni che ci permettono di capire se è presente o meno un’aritmia (attività elettrica anormale). Inoltre, un software in-app sempre più sofisticato offre un’analisi automatizzata dell’aritmia, che di solito è abbastanza affidabile.

Tracciamento elettrico di qualità normale da un orologio Apple. (Collezione dell’autore)

L’interesse di questi modelli è di poter diagnosticare aritmie che si verificano raramente. Se si verificano palpitazioni rapide una volta al mese, è improbabile che vengano visualizzate con i comuni strumenti diagnostici, semplicemente perché si verificano troppo raramente. Ma se indossi l’orologio, puoi prenderli e in seguito consentire la diagnosi. E questo, tanto più che per alcuni orologi come l’Apple Watch la concordanza diagnostica con l’elettrocardiogramma clinico era del 99%.

Utile per l’allenamento

Detto questo, indipendentemente dal tipo di sensore, questi dispositivi sono tutti utili per calcolare grossolanamente le frequenze cardiache durante l’allenamento, in modo da regolare l’intensità dello sforzo se necessario. La frequenza cardiaca a riposo è ancora più affidabile che durante l’esercizio ed è un buon indicatore della tua condizione fisica, poiché il cuore è generalmente più lento quando ti alleni molto.

Insomma, gli orologi sono soprattutto uno strumento pratico per la vita di tutti i giorni, e anche per certe diagnosi, a patto che se ne capiscano bene i limiti.

Oh sì, dimenticavo: dopo la valutazione del pronto soccorso, il dottore ha concluso che dovresti principalmente prenderti una vacanza e schiarirti la mente, ma che per il resto il tuo cuore stava bene. Hai un dubbio, ma sei d’accordo con lui per le vacanze.

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