► Quali vaccini sono disponibili contro la malaria?

Nell’ottobre 2021, l’Organizzazione Mondiale della Sanità (OMS) ha raccomandato l’impiego di Mosquirix, noto anche come “RTS,S”. Questo vaccino, sviluppato dalla britannica GSK, è stato testato dal 2019 in Malawi, Ghana e Kenya. Sul campo, la campagna vaccinale resta per il momento limitata dalla mancanza di dosi, dalla necessità di eseguire quattro iniezioni nei primi mesi del bambino e da problemi infrastrutturali.

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Un altro vaccino, simile a Mosquirix, è in sperimentazione clinica di fase 2, R21. Sviluppato dall’Università di Oxford, è in fase di test in Burkina Faso e presto in Kenya e Thailandia. “Un buon vaccino contro la malaria deve ovviamente essere efficace, poco costoso e facile da distribuire sul campo”, crede Benoit Gamain, specialista in malaria presso Inserm.

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Lui stesso sta lavorando a un candidato vaccino contro la malaria nelle donne in gravidanza che dovrebbe entrare nella sperimentazione clinica di fase 2 nel 2023. Vediamo che il parassita responsabile della malattia sviluppa resistenza a ogni nuovo farmaco, quindi i vaccini sono l’unica soluzione a lungo termine per arginare l’epidemia”. lui continua. Tuttavia, è complicato sviluppare un prodotto efficace. La malaria è causata da un parassita, più complesso di un virus, con più proteine ​​e potenziali bersagli. La ricerca che ha portato al Mosquirix, ad esempio, risale al 1987. Ci sono voluti quindi più di trent’anni!

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► Il vaccino Mosquirix è efficace?

Questa è stata la grande sorpresa quando l’OMS ha dato il via libera: il vaccino Mosquirix proteggerebbe solo fino al 30% dai casi gravi. Lungi dalla completa efficienza, quindi. “Si tratta di un vaccino di prima generazione che va abbinato ai mezzi di prevenzione, come le zanzariere trattate con insetticidariconosce Benoit Gamain. Ma attualmente è l’unico vaccino disponibile e salva vite. »

Un “meglio di niente” che preoccupa gli attori in campo. “Se vacciniamo un bambino con questo prodotto e muore ancora, come facciamo a convincere la madre a tornare per gli altri bambini? », dice un volontario in Malawi. Il candidato al vaccino R21 sembra più promettente, con un’efficienza intorno al 70%, secondo i risultati provvisori pubblicati in La lancettaa maggio 2021. Ma questi buoni risultati devono ancora essere provati sul campo.

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► Quali sono le altre strade per i vaccini contro la malaria?

In linea di massima, sono possibili tre tipi di vaccini contro la malaria, a seconda dello stadio della malattia in cui si interviene. Mosquirix, l’unico attualmente disponibile, lavora per impedire al parassita di infettare il fegato, il primo passo del ciclo.

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È anche possibile bloccare la malattia allo stadio sanguigno, cioè o l’ingresso del parassita nei globuli rossi, o l’“aggancio” dei globuli rossi parassiti ai recettori dell’ospite. I candidati vaccinali di questo tipo preverrebbero quindi le forme gravi, ma non l’infezione. Infine, è anche possibile bloccare la trasmissione dall’uomo alle zanzare, interrompere il ciclo e rallentare la circolazione della malattia.

Fondamentale è la ricerca di nuovi vaccini, più efficaci o più facili da usare. Nel 2020, quasi la metà della popolazione mondiale era a rischio di contrarre la malaria e 627.000 morti in tutto il mondo erano dovute alla malattia, secondo l’OMS. L’Africa subsahariana è particolarmente colpita, registrando il 93% dei decessi.

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