Nell’estremo nord del paese, la città di Upington si estende fino alle porte del deserto del Kalahari. È in questo deserto che i San, un gruppo di popolazioni indigene dell’Africa meridionale, sono stati messi alle strette durante secoli di colonizzazione. Ed è in questa città che vive Katrina Esau, l’ultima persona a parlare una delle loro lingue originali, il Nluu.

→ RILEGGI. Cosa succede quando una lingua scompare?

Sotto la tenda della sua casa, Katrina e sua nipote Claudia accolgono i bambini della township. Dopo la scuola, insegna loro un po’ di nluu. Claudia chiede loro di ripetere alcune semplici frasi scritte su una lavagna. I bambini stringono le labbra, come un bacio. Sotto lo sguardo brillante di Katrina, cercano di riprodurre uno dei 45 click di questa lingua che ha 112 suoni diversi.

Una lingua vittima degli afrikaner

Katrina Esau è nata nel 1933. All’epoca, il popolo San era particolarmente disprezzato. La loro lingua è bandita dalle fattorie dove lavora la famiglia di Katrina. “Hanno detto che la nostra lingua era brutta e ci hanno proibito di parlarla”, lei dice. Così Katrina e la sua gente seppelliscono i loro clic e le parole in un angolo della loro mente e adottano l’afrikaans, la lingua dei coloni olandesi.

Negli anni ’90, i linguisti arrivarono a Upington con registrazioni nluu. Stanno cercando gli ultimi parlanti di questa lingua che si pensava fosse estinta. Per Katrina, è uno shock. “Non avrei mai immaginato che la nostra lingua potesse scomparire! Altrimenti l’avrei insegnato ai miei figli”, dice, con gli occhi pieni di rimpianto.

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Consapevolezza

Analfabeta, Katrina si dà quindi una missione: salvare la lingua dei suoi antenati. Non l’ha passato ai suoi figli, non importa, lo insegnerà ai suoi nipoti! Nel 2004 ha fondato una scuola davanti alla sua porta. Si circonda di sua nipote, Claudia, che molto presto ha mostrato interesse per nluu e che sa leggere e scrivere. Da allora, Katrina vive solo per il suo sogno: essere assicurata alla sua morte che il suo linguaggio le sopravviverà.

I linguisti vengono regolarmente a incontrarla per documentare il nluu. Nel 2013, una nuova squadra collegata all’Università di Cape Town ha deciso di aiutare la scuola Katrina. Per tre anni, Sheena Shah e Matthias Brenzinger hanno disegnato un libro di testo scolastico con lei e Claudia. “I linguisti precedenti avevano già lavorato molto, ma era molto accademico, aveva bisogno di qualcosa che la comunità potesse usare”, spiega Sheena. A poco a poco, elaborano una sceneggiatura per questa lingua orale. “Abbiamo suggerito l’ortografia, ma avevano sempre l’ultima parola, Spiega Mattia. Queste lingue appartengono alla comunità. L’ortografia non è per i linguisti, è per loro. Se non lo usano, non importa. »

La lotta di una vita

Da due anni la classe nluu è colpita dall’epidemia di Covid-19. In attesa di poterlo rilanciare seriamente, Claudia e Katrina hanno pubblicato una storia in nluu nel 2021, La tartaruga e lo struzzo. “Le lingue non sono solo un mezzo di comunicazione, ricorda Sheena. Riflettono concetti, un modo di vedere il mondo… Ed è un importante indicatore di identità culturale. » Senza la determinazione di Ouma (“nonna”, in afrikaans) Katrina, la nluu sarebbe senza dubbio scomparsa quando è morta. Lo sta salvando da una morte annunciata.Basta una persona carismatica per riportare in vita una linguasi entusiasma Mattia. Anche se la lingua cambia, non è importante. Ciò che importa è che sia parlato, e che chi lo parla lo consideri nluu. »

Mentre i bambini cantano con sicurezza una canzone cristiana tradotta in Nluu da Katrina, Kayleen, 11 anni, dice: Quando i miei figli e i miei nipoti cresceranno, voglio parlare Nluu e sarò orgoglioso di parlare la nostra lingua al mondo, come vuole Ouma Katrina. » Claudia sorride. ” Sono felice. Sono il futuro. Con loro, la lingua può continuare a vivere. »

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