L’autore è un geriatra, epidemiologo e ricercatore presso il Centre hospitalier de l’Université de Montréal. È anche uno dei co-fondatori e medico esperto dell’azienda Eugeria, la cui missione è migliorare la vita quotidiana delle persone con malattia di Alzheimer.

Quando si pensa all’invecchiamento, soprattutto negli ultimi anni di vita, viene subito in mente l’idea di una perdita di autonomia. Sebbene ci siano tanti modi per invecchiare quanti sono gli anziani, la prevalenza della perdita di autonomia aumenta con l’età. Secondo i dati dell’ultimo censimento canadese, il 28% degli anziani di età pari o superiore a 85 anni vive in contesti collettivi dove vengono offerti assistenza e servizi. Quando interroghiamo gli anziani, scopriamo che non è tanto l’età in sé a preoccuparli, ma molto di più il ritrovarsi in Perdita di autonomia e diventare così un peso per i loro cari o per la società.

Piccola confessione prima di andare oltre: i geriatri detestano il termine “perdita dell’autonomia”! Ci sono almeno tre ragioni per questo. In primo luogo, è un’espressione troppo generica che spesso funge da catch-all. Allora, la perdita di autonomia è, di per sé, solo la conseguenza di un problema o di una situazione; deve essere trovata la causa o l’origine. E, infine, il termine ritrae l’autonomia come qualcosa da perdere e la dipinge di nero, piuttosto che presentarla come una condizione in evoluzione. Esaminiamo ciascuno di questi motivi per vedere più chiaramente.

Che cos’è la “perdita di autonomia”?

L’autonomia può essere definita come la capacità di essere autonomi, cioè di non dipendere dagli altri. Quando pensi a tutte le piccole cose che una persona deve fare in un giorno, anche la prima, alzarsi dal letto! —, ci rendiamo subito conto che possiamo dipendere dagli altri per molte cose semplici, come mangiare, o cose più complesse, come prenderci cura delle nostre finanze.

Il termine generico perdita di autonomia spesso maschera il grado di perdita e le attività specificamente interessate. Tuttavia, non poter più vestirsi non equivale a richiedere assistenza per completare la propria dichiarazione dei redditi.

Quando gli operatori sanitari cercano di dettagliare la perdita (o la capacità) di autonomia, utilizzano strumenti precisi e standardizzati che valutano quelle che vengono chiamate attività della vita quotidiana (ADL) e attività della vita domestica (AVD). Le ADL comprendono tutto ciò che è essenziale per l’autonomia “di base”: prendersi cura dell’igiene personale, vestirsi, mangiare, andare in bagno, trasferirsi (dal letto alla sedia, per esempio) e trasferirsi nella propria abitazione. I DSA sono le attività più complesse necessarie per rimanere a casa per più di qualche giorno: lavori domestici e lavanderia, shopping, cucina, assunzione di farmaci, gestione delle finanze, spostamenti (compresa la guida di un veicolo) e comunicazione.

Vedi anche:  Dovremmo aver paura... del piombo nell'acqua?

L’autonomia è più un continuum che una singola categoria. Piuttosto che dire che una persona cara o un paziente ha una perdita di autonomia, è preferibile stabilire esattamente quali aspetti dell’autonomia sono problematici per trovare meglio l’origine della situazione e affrontarla meglio.

L’importante è capire le cause

Riconoscere quali aspetti dell’autonomia sono compromessi è solo il primo passo di una più ampia valutazione diagnostica per cercare le cause del problema, che sono spesso multiple e interconnesse. I possibili fattori possono essere raggruppati in quattro categorie principali: una nuova malattia medica acuta o la sua esacerbazione, un disturbo cognitivo (demenza), compromissione della mobilità o compromissione dei domini affettivi e supporto sociale. La velocità di apparizione e la progressione della perdita di autonomia è spesso rivelatrice. Ad esempio, un nuovo incidente cerebrovascolare (CVA) o una frattura a seguito di una caduta provocheranno rapidamente un deterioramento dell'”autonomia”, mentre le conseguenze della depressione o del morbo di Alzheimer si stabilizzeranno nell’arco di diversi mesi o diversi anni.

La valutazione per “perdita di autonomia” di solito coinvolge un team interdisciplinare per rivedere ogni categoria. Il medico esaminerà gli incarichi medici; il fisioterapista si concentrerà sull’apparato muscolo-scheletrico; il terapista occupazionale illustrerà in dettaglio la realizzazione di ciascuna ADL e DDA; l’assistente sociale riferirà sull’umore e, soprattutto, sulla rete di supporto attorno alla persona. Il più delle volte, ciascuna di queste aree aiuterà a spiegare il declino dell’autonomia. Con l’invecchiamento, raramente c’è una sola causa.

Il seguente caso immaginario illustra cosa può accadere: una persona anziana con lieve deterioramento cognitivo e osteoartrite contrae un’infezione, come la polmonite. Tuttavia, il coniuge, morto di recente, l’ha sostenuta durante la sua occasionale dimenticanza e l’ha aiutata a muoversi. Ciascuno degli elementi presi isolatamente è già sufficiente a causare una perdita di autonomia, ma è quasi sempre in combinazione che si manifestano e portano a un maggiore declino. La geriatria è sempre un lavoro di squadra!

Vedi anche:  Equity, un indicatore chiave nel monitoraggio del COVID-19

Affrontare la perdita di autonomia

L’ultimo motivo per cui i geriatri non amano il termine “perdita di autonomia” è la sua connotazione disfattista. Se non dobbiamo vedere tutto in rosa e fingere che qualsiasi perdita di autonomia sia evitabile o reversibile, non dobbiamo vedere tutto in nero e immaginare che la perdita di autonomia equivalga all’istituzionalizzazione in un CHSLD.

In primo luogo, alcune cause di perdita di autonomia sono reversibili. Ad esempio, puoi riprenderti da un ictus o da una frattura. In secondo luogo, mentre un declino dell’autonomia è permanente, il modello di disabilità dell’Organizzazione Mondiale della Sanità offre una visione più ampia. Piuttosto che considerare che l’autonomia (e la capacità di svolgere le proprie attività) lo è individuale, il modello presuppone che, oltre a derivare dalla malattia, le limitazioni alle attività e alla partecipazione alla società siano anche legate a fattori ambientali e personali. In altre parole, anche se si riduce la capacità intrinseca di una persona, le conseguenze concrete di tale riduzione varieranno a seconda dell’accompagnamento e del sostegno messo in atto.

Un buon esempio è l’assistenza domiciliare. Un anziano con il morbo di Alzheimer che rende difficile l’assunzione di farmaci o la preparazione dei pasti può essere assistito e rimanere a casa. Un altro che ha problemi di mobilità può beneficiare della fisioterapia o delle visite di una casalinga per le routine mattutine e prima di coricarsi. Con l’invecchiamento della popolazione aumenteranno i bisogni di sostegno all’autonomia. A questo proposito, né la perdita di autonomia né i CHSLD dovrebbero essere la fine della storia.

Una parola sulla prevenzione

Una breve parola sulla prevenzione per finire. Tutti conosciamo i gesti che fanno parte di uno stile di vita sano: mangiare bene, fare attività fisica, non fumare e arricchire i nostri contatti sociali. Ma ricordiamoci che adottarli non solo ritarderà l’insorgenza di malattie cardiovascolari e cognitive. Queste azioni ridurranno anche l’insorgenza e la progressione della perdita di autonomia. Il momento ideale per metterli in pratica è nella mezza età, prima della vecchiaia. Come si suol dire, prevenire è meglio che curare e il declino dell’indipendenza non fa eccezione!

Articolo precedentequali sono questi account falsi che preoccupano Elon Musk?
Articolo successivoInquinamento responsabile di nove milioni di morti premature nel mondo