La violenza dei combattimenti e la conseguente devastazione alterano il cervello di tutti in Ucraina oggi, soldati, civili adulti e bambini allo stesso modo.

La guerra esacerba i normali meccanismi di difesa: sentire bombe o spari intorno a te innesca il meccanismo della paura nel cervello. Come descritto dal padre della ricerca sulla paura, Joseph LeDoux, le strutture del sistema limbico, cioè quello delle emozioni poste al centro del nostro cervello, inviano il segnale ancestrale per prepararsi alla fuga o al combattimento.

Una struttura centrale della paura, l’amigdala, innesca una cascata chimica di ormoni dello stress, come cortisolo, adrenalina e noradrenalina, che aumenta la frequenza cardiaca e ci prepara a mobilitare i nostri corpi per la battaglia. Anche la nostra memoria a breve termine è in pausa. E più lo stimolo è intenso e prolungato, più questi meccanismi vengono messi a dura prova, soprattutto se la lotta e la fuga sono impossibili. Ne consegue ciò che la medicina ora chiama disturbo da stress post-traumatico.

Sindrome da stress post-traumatico

Le due grandi guerre, la guerra del Vietnam così come i conflitti in Iraq e Afghanistan, tra gli altri, hanno permesso di studiare l’effetto dello stress bellico sul cervello. Ciò che emerge è un quadro generale piuttosto allarmante delle ripercussioni a lungo termine dell’esposizione al combattimento, sia per i soldati che per la popolazione.

Il disturbo da stress post-traumatico fa sì che il cervello rimanga in allerta anche dopo che la minaccia è passata. L’amigdala rimane attiva nei malati e la regione responsabile della memoria, l’ippocampo, si restringe. Ciò si traduce in un comportamento anomalo. Queste persone sperimentano flashback, problemi di sonno, intorpidimento emotivo, capricci e sensi di colpa che iniziano meno di tre mesi dopo il trauma. Ma è una sindrome subdola, perché capita che i sintomi compaiano più di un anno dopo. Senza trattamento, psicoterapia o assunzione di antidepressivi, e il cui successo non è sempre garantito, le persone colpite possono vivere questo inferno per il resto della loro vita.

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Varie scansioni che utilizzano l’imaging medico hanno mostrato cambiamenti importanti e spesso permanenti nel cervello del personale militare che ha sperimentato il combattimento. Uno di questi studi, pubblicato nel 2021 e che coinvolge i soldati tedeschi che hanno combattuto in Afghanistan e in Mali, tra l’altro, riporta una riduzione di volume della corteccia prefrontale — importante nel processo decisionale quotidiano — e del talamo, una struttura che funge da un perno nell’elaborazione delle informazioni dai nostri sensi: udito, vista e tatto. Per i ricercatori, questi cambiamenti sono precursori di problemi mentali che possono insorgere al di là del disturbo da stress post-traumatico, come depressione e ansia.

Gli effetti sulla popolazione adulta

Molti ucraini non vedranno direttamente i combattimenti. Ma altre migliaia assisteranno agli scambi violenti o all’esplosione di bombe. Vivere questi eventi causa molti problemi di salute mentale. Una rassegna completa del lavoro sull’argomento la dice lunga. Dopo il conflitto in Afghanistan, ad esempio, uno studio ha rivelato che il 67% della popolazione soffriva di sintomi di depressione, il 72% di ansia e il 42% di stress post-traumatico. Lo stesso vale per tutti i paesi vittime di conflitti armati, siano essi balcanici, mediorientali, africani o sudorientali. E ovunque, le donne sembrano più vulnerabili alle atrocità della guerra. La ricerca scientifica mostra anche che l’ansia e l’angoscia sono al culmine nelle madri, indipendentemente dall’età del bambino, dalla gestazione all’età adulta.

Gli effetti sui bambini

Nonostante il fatto che i bambini piccoli possano adattarsi e spesso non capiscano la realtà del conflitto, alcuni studi mostrano effetti reali sul loro cervello. In uno studio longitudinale del 2019 sui bambini che hanno vissuto la guerra del Vietnam, i bambini sotto i cinque anni che hanno subito i bombardamenti hanno avuto un tasso di depressione più alto da adulti rispetto alla popolazione generale. Questi risultati confermano per i loro autori la convinzione che sia necessario preparare il terreno per venire in aiuto dei bambini non appena i combattimenti saranno finiti, con un significativo supporto per la salute mentale.

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E noi?

I combattimenti sono attualmente a migliaia di chilometri dal Quebec, ma in realtà sono solo pochi centimetri dai nostri occhi, poiché le immagini di questo orrore inondano quotidianamente i nostri schermi. Non siamo quindi immuni dalle ripercussioni di questa guerra sui nostri cervelli. Uno studio statunitense ha rilevato che il consumo pesante di immagini della guerra in Iraq e dell’11 settembre 2001 – quattro ore al giorno – potrebbe portare alla comparsa di reazioni fisiche e psicologiche negative, inclusi i sintomi del post-stress.-traumatico fino a tre anni dopo l’evento.

Guardare queste immagini attraverso i media, anche solo una volta, può anche innescare una crisi in coloro che già soffrono di disturbo da stress post-traumatico. E ce ne sono più di quanto tu possa immaginare. Secondo i dati americani, l’8% delle persone soffrirà di tale sindrome durante la vita.

Più della metà della popolazione un giorno vivrà un’esperienza emotiva traumatica. Ma la sindrome non apparirà in tutti. Fattori come abusi infantili, depressione, ansia, abuso di sostanze o un’esperienza traumatica, tra gli altri, aumentano il rischio.

Non ci resta che augurarci una rapida uscita da questo conflitto, perché la scienza ci dimostra che più lunga è la guerra, maggiore può essere il danno al cervello.

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