Le zecche dalle zampe nere, conosciute in Quebec come “zecche di cervo”, non sono più limitate a Estrie e Montérégie. Secondo un recente rapporto INSPQ, i camminatori ne incontrano sempre di più nelle regioni più settentrionali. A volte anche lontano come Gaspésie e la North Shore, dove arrivano agganciati agli uccelli! E mentre queste piccole creature possono trasportare i batteri che causano la malattia di Lyme, possono anche ospitare molti altri microrganismi patogeni che le autorità sanitarie pubbliche stanno monitorando.

Quando hanno testato il sangue di oltre 1.000 pazienti nel New England, gli scienziati della Yale University nel Connecticut hanno rilevato anticorpi contro Borrelia Miyamotoi, un batterio che può causare febbri ricorrenti e viene diffuso dalle zecche. Dal momento che non è una malattia segnalabile in Quebec, il numero di casi non è noto, ma il batterio è stato rilevato nello 0,4% di tutte le zecche analizzate dall’INSPQ – in collaborazione con il National Microbiology Laboratory di Winnipeg – dal 2006.

I ricercatori americani hanno anche trovato, nel sangue del 10% dei partecipanti al loro studio, anticorpi contro Babesia microti, un parassita trasmesso dalle zecche. Ciò può causare babesiosi, un’infezione che dà sintomi simil-influenzali, ma che non è stata ancora rilevata negli esseri umani in Quebec.

L’INSPQ è interessato ad altre due malattie che possono essere trasmesse dalle zecche, l’encefalite di Powassan e l’anaplasmosi. Quest’ultimo ha colpito anche diversi Estrien nell’estate del 2021, principalmente nella città di Bromont, secondo uno studio condotto dall’Agenzia di salute pubblica del Canada, dall’Università di Sherbrooke e dal Dipartimento di sanità pubblica dell’Estrie. Dei 25 casi confermati, 11 hanno richiesto il ricovero in ospedale. Oltre alle attività all’aperto, sono particolarmente a rischio il giardinaggio e la manutenzione del prato.

Per fare il punto sulle malattie trasmesse dalle zecche in Quebec, Notizia ha intervistato due autori del rapporto INSPQ: Najwa Ouhoummane, epidemiologa dell’INSPQ, e Karine Thivierge, capo del laboratorio di parassitologia presso il Laboratoire de santé publique du Québec.

Le zecche si trovano ovunque in Quebec?

Najwa Ouhommane: I dati del nostro programma di sorveglianza ci permettono di avere un’idea molto precisa della presenza e della progressione delle zecche. Le specie responsabili della trasmissione della malattia di Lyme, Ixodes scapolareè oggi presente ovunque in Quebec, ad eccezione delle regioni più settentrionali: i territori Cree e Nunavik.

La probabilità di essere morsi da una zecca portatrice di malattia è maggiore nelle regioni endemiche per la malattia di Lyme, come Estrie e Montérégie e molti altri settori, come si può vedere sulla mappa interattiva prodotta dall’INSPQ. Ma il rischio esiste anche nei territori più remoti, dove si è esposti a zecche “accidentali”, cioè che vi sono state trasportate da uccelli migratori, ma che non possono stabilirvisi, mancanza di un ambiente favorevole a lungo termine sopravvivenza o riproduzione. È quindi necessario proteggersi ovunque quando si cammina nella vegetazione.

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Come stanno procedendo le zecche in Quebec?

Karine Thivierge: Sono necessarie condizioni diverse affinché le zecche si stabiliscano in un’area. In ogni fase della vita, sia essa larva, ninfa o adulta, la zecca deve mordere un ospite per potersi nutrire. Le larve e le pupe tendono a mordere piccoli animali come i topi. Ed è così che possono essere contaminati batteri o parassiti. Il principale serbatoio di agenti patogeni responsabili della malattia di Lyme, della babesiosi e dell’anaplasmosi è il topo dai piedi bianchi. È proprio attraverso questa specie che la zecca diventa portatrice di queste malattie. La presenza dei cervi è importante anche per l’insediamento delle zecche in una zona, perché fungono da una sorta di luogo di incontro tra maschi e femmine per la riproduzione. Se mancano elementi del ciclo, le zecche possono trovarsi in un’area senza potervi stabilirsi in modo permanente, il che riduce il rischio di un morso.

NO: Si prevede che le popolazioni di zecche si sposteranno più a nord poiché i cambiamenti climatici e ambientali faranno sì che sempre più aree diventino favorevoli al loro insediamento. I modelli predittivi mostrano che le zecche si muovono da 30 a 50 km all’anno. Con l’allungarsi della stagione calda, sono attivi anche per un periodo più lungo e l’uomo è quindi più esposto ad essi, il che aumenta il rischio di contrarre una malattia.

Tutte le zecche causano malattie?

KT: Come parte del nostro programma di sorveglianza in Quebec, riceviamo una dozzina di specie di zecche in laboratorio. Alcuni di loro, come la zecca del coniglio, non danno alcuna malattia. Altri possono essere portatori di malattie, ma non hanno la tendenza a mordere gli esseri umani. Questo è il caso diIxodes cookei [NDLR : la tique de la marmotte], che sta nelle tane o sotto i capannoni, per esempio. Troviamo anche Dermacentor variabilis [NDLR : la tique américaine du chien], una specie nota per trasmettere la febbre maculata delle Montagne Rocciose, ma l’agente patogeno responsabile di questa malattia è assente in Quebec. Per differenziare la specie, l’INSPQ ha prodotto una guida all’identificazione per medici e veterinari.

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NO: E anche a Ixodes scapolare, le specie che possono trasmettere agenti patogeni in Quebec, non tutte le zecche sono portatrici. Tra il 2003 e il 2019, una media del 17% di queste zecche è risultata positiva Borrelia burgdorferi, i batteri che causano la malattia di Lyme. Tuttavia, questa proporzione è più alta nelle aree endemiche per la malattia di Lyme. Osserviamo anche un leggero aumento nel tempo della percentuale di zecche infettate da questo batterio, che ha raggiunto il picco del 23% nel 2019. La percentuale di zecche infettate da un altro patogeno è molto più bassa: ad esempio, solo il 2% sono portatori dei batteri responsabili per anaplasmosi.

Abbiamo mai sentito parlare di casi di malattia in Quebec dovuti a questi altri agenti patogeni?

NO: Attualmente, il numero di casi segnalati di queste malattie rimane basso in Quebec. Per l’anaplasmosi, abbiamo tuttavia notato un aumento nell’ultimo anno. Anche Estrie ha segnalato 35 casi probabili nell’estate del 2021, su un totale di 47 in provincia. In confronto, nel 2019 e nel 2020 si sono verificati solo 4 casi. Nel tempo si è notato anche un aumento della proporzione di zecche positive per i batteri responsabili dell’anaplasmosi, una tendenza simile a quanto sta accadendo nelle altre province canadesi e stati confinanti a sud del Quebec.

Dal 2019 non sono stati segnalati casi di babesiosi o encefalite di Powassan in Quebec. Inoltre, dal 2009, ci sono state pochissime zecche positive per i patogeni responsabili di queste due malattie.

Come proteggersi?

KT: Uno dei modi più efficaci per prevenire la trasmissione della malattia è ispezionare la pelle dopo il ritorno da un’attività in un’area a rischio per rilevare la presenza di una zecca. Per la malattia di Lyme, se la zecca viene rimossa con una pinzetta entro le prime 36 ore, il rischio di trasmissione è quasi nullo.

Anche se le zecche sono attive dalla primavera all’autunno, il rischio di contrarre una malattia è maggiore durante l’estate, soprattutto perché le persone tendono a essere meno vestite. È quindi necessario incoraggiare l’uso di abiti lunghi. Puoi anche usare alcuni repellenti per insetti efficaci contro le zecche, come quelli a base di DEET o icaridina.

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