Mariupol non smette mai di cadere. Una manciata di difensori ucraini è rimasta, il 27 aprile, barricata nell’immenso complesso siderurgico di Azovstal, l’ultimo bastione ucraino della città. “Cristo è risorto, cara Ucraina”, uno di loro è caduto dal fondo di una cantina, in un video pubblicato il 24 aprile. In una cornice stretta, una luce aggressiva illumina poi il viso pallido e la folta barba di Sviatoslav Palomar, vice comandante del reggimento Azov. La voce è uniforme, l’aria vagamente smunta. “In questo grande giorno (Pasqua), chiedo al mondo civile di fare di tutto affinché i soldati che compiono un’impresa sovrumana in questa città abbandonata abbiano un giorno l’opportunità di raccontare tutto alle loro famiglie e di visitare le tombe dei loro fratelli. »

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La difesa di Mariupol, porto principale del Mar d’Azov e prima grande città ucraina sulla via della Crimea, dalla fine di aprile si è ridotta a una tasca disperata subendo nel sottosuolo dell’Azovstal il continuo martellamento dei russi esercito. Forse un migliaio e mezzo di soldati esausti del reggimento Azov e della 36a brigata di fanteria marina, di cui circa 500 feriti, sono trincerati lì con, secondo il sindaco di Mariupol Vadim Boitchenko, tra i 300 e i 1.000 civili, famiglie di soldati, lavoratori di un’acciaieria devastata e altri abitanti terrorizzati dall’idea di una città sotto l’occupazione russa.

Un obiettivo secondario primario

Una manciata di soldati esausti che continuano a far mentire il ministro della Difesa russo. Quest’ultimo aveva infatti annunciato il 21 aprile a Vladimir Putin il “liberazione” della città: Mariupol orientale “la capitale del battaglione Azov”, ha poi insistito Sergei Shoigu di fronte al presidente russo. L’unità, formata nel 2014 da ultranazionalisti e neonazisti ucraini e successivamente incorporata nella guardia nazionale, è diventata così la giustificazione ideale per una presunta invasione. “denazificare” Ucraina. Ma Mariupol è arrivato a rappresentare un intero conflitto, che inizialmente doveva portare a una vittoria lampo per Mosca e che, di fronte alla resistenza ucraina, prende la forma di una lunga e brutale guerra di logoramento.

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Nei primi giorni dell’invasione, Mariupol ei suoi 400.000 abitanti erano un obiettivo secondario per un esercito russo con gli occhi fissi su Kiev e sulle grandi città di Kharkiv o Odessa. La città condivide con il resto dell’Ucraina orientale un’identità forgiata dal fuoco delle acciaierie, aggiungendovi l’ingrediente unico di una facciata marittima e una storia multiculturale. Il suo porto ne fa sicuramente un importante snodo logistico, ma Mosca guarda molto più lontano.

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250 chilometri a ovest, i carri armati russi si riversano dalla Crimea su tre assi, uno dei quali punta direttamente alla città portuale. A meno di 15 chilometri a est, una linea del fronte rimasta immobile dal 2015 si snoda, si allunga e scoppia mentre le unità separatiste guidate dalla 150a divisione di fucili a motore della Russia iniziano la loro offensiva. I contrattacchi ucraini non possono impedire l’avanzata delle truppe russe: la città è circondata il 2 marzo.

Esitante di fronte alla prospettiva di violenti combattimenti urbani, l’esercito russo non è però entrato immediatamente in città. “Atteggiamento russo incerto, tra assedio e assalto”,scritto il 6 marzo nella sua analisi quotidiana lo specialista Michel Goya. I massicci scioperi e le prime risse nelle periferie segnano l’inizio dell’inferno per una popolazione ormai senza acqua corrente, elettricità e mezzi di comunicazione, e mentre le temperature raggiungono regolarmente i -5 gradi. “Era una tensione, un orrore permanente, oscurità in ogni senso della parola”,detto il 6 marzo a La Croce Diana Berg, attivista di Mariupol appena fuggita dall’assedio. “Tutto è bombardamento ed esplosioni intorno a te, stai solo cercando di sopravvivere quando non c’è cibo, carburante, acqua pulita. » Il 9 marzo, uno sciopero russo in un ospedale per la maternità ha messo l’orrore dell’assedio nei titoli dei media del pianeta.

Il flip-flop della “denazificazione”.

Ma anche la violenza dei bombardamenti non riesce a mascherare le crescenti difficoltà dell’esercito russo nel resto dell’Ucraina. Il suo tentativo di catturare rapidamente Kiev fu un fallimento e l’accerchiamento della città sembrava già impossibile. Kharkiv, a soli 40 chilometri dal confine russo, non è ancora caduta. Odessa rimane fuori portata. I soldati russi caduti sono migliaia. “L’esercito russo non ha alcuna vittoria nel suo nome e il Cremlino non ha nulla da ‘vendere’ ai cittadini russi”, riassume Rob Lee, uno studente di dottorato al King’s College di Londra e uno specialista dell’esercito russo. Poiché la propaganda di stato traccia parallelismi tra la seconda guerra mondiale e “l’operazione militare speciale in Ucraina”la cattura di Mariupol e la distruzione del reggimento Azov, con sede dal 2014 in città, diventa sinonimo di “denazificazione”. E può offrire a Mosca questa vittoria che ancora le sfugge.

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Rinforzato dall’arrivo di una brigata di fanteria marina, l’esercito russo iniziò a metà marzo ad entrare nella città stessa. La battaglia di Mariupol si può poi osservare, da parte ucraina, attraverso video lunghi qualche decina di secondi e il più delle volte postati dal reggimento Azov sui social network. In uno, un soldato ucraino striscia su un tetto di lamiera, si mette in spalla il lanciarazzi e spara a un veicolo corazzato russo sotto prima di ripartire, non senza gridare un “L’ho distrutto! » arrabbiato. Il paesaggio urbano sta diventando sempre più devastato e le immagini rivelano regolarmente corpi senza vita nelle strade: secondo Kiev, nei combattimenti sarebbero morti quasi 10.000 abitanti, una cifra ancora non verificabile.

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Mariupol, simbolo di resistenza

I progressi furono lenti ma reali: le forze russe avanzarono verso il centro città il 24 marzo, lasciando circa 5.000 difensori in due sacche, una lungo il porto, l’altra nella zona industriale. Allo stesso tempo, le immagini inviate dai soldati ucraini sono rare e cambiano di contenuto. I regolari briefing del vice comandante dell’Azov si fanno letteralmente più cupi: la luce naturale di una stanza in superficie viene gradualmente sostituita dalla luce fredda e artificiale di una lampadina in una cantina, mentre i soldati ucraini lasciano gli edifici e le strade per i bunker e i sotterranei. “Siamo cambiati in quarantasette giorni, siamo invecchiati”, ha rilasciato Sviatoslav Palomar il 18 aprile. “Sogniamo cieli azzurri e sole splendente. »

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Ad aprile chiama a “sblocco” di Mariupol stanno diventando sempre più disperati, mentre la caduta della città sembra inevitabile. “Sbloccare Mariupol con mezzi militari è attualmente impossibile”, riconosce l’11 aprile il consigliere del presidente ucraino, Alexei Arestovitch. “Ci stiamo avvicinando alla fine” ha scritto lo stesso giorno un gruppo di soldati in un messaggio, pubblicato sull’account Facebook della 36a brigata.

La sacca settentrionale cadde due giorni dopo: parte della 36a brigata si arrese, mentre una manciata di soldati riuscì a trovare gli uomini del reggimento Azov ad Azovstal. L’esito della battaglia è incerto. In una guerra che Kiev ora vede durare, due mesi di assedio avranno consentito all’Ucraina di farlo ” fissare “ sul posto più di 10.000 soldati russi e “per impedire all’esercito russo di utilizzare la città come base logistica per sferrare attacchi verso nord”, osserva Mykhailo Samus, esperto militare ucraino. Ma il “Città Santa di Maria”come lo chiama la rock star ucraina Svyatoslav Vakarchuk in una canzone pubblicata il 22 aprile, è diventato anche un simbolo di resistenza per l’Ucraina.

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