Impossibile dormire. Normalmente, la dolce brezza notturna mediterranea mi calma, ma ho letto una notizia prima di oggi che mi ha completamente travolto. Da quando il faraone Tolomeo III mi ha nominato capo della Biblioteca Reale di Alessandria, ho avuto l’opportunità di consultare molte carte geografiche e astronomiche, ma mai una storia mi ha sconvolto così tanto quanto questa pergamena di Siene, una cittadina lungo il Nilo nell’Egitto meridionale.

Si dice che in piena estate, verso mezzogiorno, il sole sorge direttamente allo zenit nel cielo. Le scritte affermano addirittura che, durante questi brevi momenti, i suoi raggi riescono ad illuminare il fondo di un pozzo nel centro della città. Come è possibile ? Qui ad Alessandria, non ho mai osservato un fenomeno del genere, né in nessun altro luogo nei miei numerosi viaggi.

Ne so qualcosa. Sono stato io a sviluppare il sistema delle linee geodetiche di longitudine e latitudine per calcolare con maggiore precisione le distanze tra le città del Mediterraneo e della Mesopotamia. Tuttavia, durante i miei studi in matematica e filosofia in Grecia, ho approfondito La fisica di Aristotele, questa vasta teoria del funzionamento del cielo e dei cieli dove il cerchio e la sfera sono onnipresenti. La Terra potrebbe davvero essere una sfera, come credevano i Pitagorici?

Ma ancora di più: sarebbe possibile dimostrarlo? E per misurare le dimensioni di questa sfera?

Devo vederlo con i miei occhi, anche se richiederà tempo, fatica e risorse. Domani lo chiederò al nostro benevolo faraone. Posso convincerlo. Dopotutto, è stato lui a mettermi a capo della più grande libreria del mondo civile.

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Questa avventura richiederà diversi mesi, molti servitori esperti e i migliori geometri di Alessandria. Seguiremo il Nilo fino a Syene.

* * *

Il caldo grava pesantemente sulla pelle e sul morale. La spedizione è stata difficile e non tutti sono sopravvissuti, ma fortunatamente il Nilo ci ha fornito acqua e freschezza durante tutto il viaggio. Lungo il fiume, l’Egitto è verdeggiante e pieno di vita; ma pochi stadi a est oa ovest, il terreno diventa sabbioso e acqua, introvabile. Allontanarsi dall’asse di questa oasi divina sarebbe un suicidio.

Mentre il sole continua a sorgere nel cielo, osserviamo la sua luce penetrare sempre più in profondità nel pozzo. La storia non ha mentito.

A Syène, gli abitanti del villaggio ci accolgono con calore e generosità. La lingua e la cultura ellenistiche sono arrivate solo in parte a questa latitudine, ma riusciamo comunque a farci capire. Andiamo al famoso pozzo al tramonto. Guardo il buco e non vedo niente, è così profondo. Domani sarà il solstizio d’estate: sapremo se la storia è vera.

La sera parlo con i membri del mio team. Secondo le loro misurazioni (che hanno preso a passi da quando siamo partiti), Syene si trova a una distanza di 5.000 stadi (800 km) da Alessandria. C’è sicuramente incertezza in questa stima, ma dovrebbe comunque aiutarci nel nostro calcolo della circonferenza della Terra.

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Il giorno successivo incontriamo mercanti e paesani raccolti nei vicoli della città. Andiamo al pozzo e aspettiamo pazientemente. Poi, mentre il sole continua a sorgere nel cielo, osserviamo la sua luce penetrare sempre più in profondità nel pozzo. La storia non ha mentito.

Tuttavia, contemporaneamente ad Alessandria, i raggi del sole colpiscono il suolo con un angolo di 7°. Supponendo che stessimo camminando sulla superficie di una sfera, quei 5.000 stadi su cui abbiamo camminato sarebbero 7/360 di cerchio. Quindi la circonferenza di questa sfera sarebbe di circa 250.000 stadi (o 42.000 km).

Quindi questa Terra è… gigantesca. Questa scoperta infrange il mio sogno di mappare il mondo intero. Tutte quelle terre che ho accuratamente documentato in Mesopotamia e intorno al Mediterraneo sono solo una piccola porzione di un enorme pianeta… di cui non sappiamo nulla.

«Ma ci sei riuscito, Eratostene», mi disse il mio servitore. Hai misurato le dimensioni della Terra! »

Dovrei trarne qualche soddisfazione, ma non lo faccio. Più esploro il mondo, più mi rendo conto che siamo piccoli. Se la Terra stessa è così vasta, che dire del Sole? Stelle erranti che sembrano girare intorno a noi? Di quelle migliaia di stelle che brillano nel firmamento? Non lo saprò mai. Spero solo che il mio lavoro possa essere utile alle future generazioni di esploratori.

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