Negli ultimi giorni le persone allergiche a determinati pollini degli alberi hanno già potuto avvertire i primi sintomi della stagione: congestione nasale, prurito agli occhi, starnuti. Questi inconvenienti della “febbre da fieno” possono sembrare a prima vista lievi, ma non bisogna perdere di vista il fatto che le allergie ai pollini possono provocare sinusiti croniche o addirittura, negli asmatici, attacchi intensi.

Per gli esperti, questo rappresenta una vera preoccupazione per la salute pubblica. Primo, perché circa un quebecchese su cinque soffre di un’allergia ai pollini, secondo il più recente Quebec Population Health Survey, pubblicato nel 2014. Magalie Canuel, consulente scientifico del Dipartimento di salute ambientale e tossicologia del National Institute of Public Health del Quebec (INSPQ), aggiunge che è anche perché si prevede che il numero di persone allergiche e la gravità dei sintomi aumenteranno nei prossimi anni.

Stanno emergendo soluzioni per rallentare l’ascesa nelle città, ma la mancanza di dati complica l’attuazione di azioni concrete. “Potremmo aiutare la popolazione piantando meno alberi allergenici in città, ma per questo dovremmo prima sapere a cosa sono allergiche le persone”, afferma Alain Paquette, professore presso il Dipartimento di scienze biologiche dell’UQAM, che ha deciso di affrontare il problema.

Più polline nell’aria

La stagione di crescita delle piante si allunga a causa del riscaldamento globale. L’emissione di pollini inizia quindi prima rispetto a prima in primavera: nel 2021, ad esempio, è iniziata con tre settimane di anticipo rispetto all’inizio degli anni 2000. E prosegue fino all’autunno per alcune piante, tra cui l’ambrosia responsabile di molti casi di allergia. Sono disponibili pochi dati recenti, ma per questa specie vegetale abbondante nelle aree urbane sapevamo già nel 2009 che il periodo di crescita era aumentato di 25 giorni rispetto al 1995 in Canada.

Tuttavia, la tendenza al rialzo delle temperature in tutte le regioni del Quebec favorisce la dispersione di piante allergeniche come l’ambrosia nel Quebec settentrionale e orientale, regioni attualmente meno colpite da allergie stagionali.

E se in città c’è sempre più polline è in particolare per la forte propensione a piantare più alberi che diffondono polline che alberi che danno frutto, perché si vuole limitare il numero dei frutti che cadono a terra e che dovrà essere ripreso, sottolinea Alain Paquette.

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Oltre ad aumentare l’intensità dei sintomi, l’esposizione a maggiori concentrazioni di polline e per periodi più lunghi aumenterebbe il rischio di soffrire di allergie, il che spiegherebbe l’aumento della prevalenza di questo problema di salute negli ultimi decenni.

Nei grandi mali i grandi mezzi

“Sappiamo molto poco delle allergie ai pollini, ad eccezione di quelle all’ambrosia”, spiega Alain Paquette. I dati INSPQ rivelano, tuttavia, che il polline degli alberi provoca tante allergie quante quello di questa pianta. Il problema? “Non sappiamo a quali specie di alberi le persone siano allergiche o come il polline venga disperso nelle città”, dice.

Nella primavera del 2021 il team del ricercatore ha quindi installato a Montreal 25 sensori pollinici con l’obiettivo di comprendere meglio nel periodo primaverile ed estivo la distribuzione sul territorio dei pollini prodotti da diverse specie di alberi come betulle e ontani, già noti come principali fonti di allergie. Quest’anno, il ricercatore ei suoi colleghi stanno reclutando persone con allergie che vivono o lavorano sull’isola di Montreal. Completando un questionario sui loro sintomi alcune volte alla settimana, forniranno dati preziosi agli scienziati, che potranno confrontare le informazioni raccolte dagli abitanti delle città con il polline raccolto dai sensori vicino alle loro case. I ricercatori intendono quindi determinare quali specie di alberi hanno la maggiore influenza sulla salute dei Montrealers. Tali sensori saranno installati anche quest’estate in Quebec, Sherbrooke e Chicoutimi.

“L’idea del nostro progetto, realizzato in collaborazione con l’INSPQ, è quella di poter prevedere quali pollini saranno presenti, dove, quando e in quale quantità, riassume Alain Paquette. Saremo in grado di formulare raccomandazioni sul numero minimo di stazioni di campionamento necessarie in una città per effettuare correttamente queste previsioni. Pertanto, se un giorno verrà messo in atto un sistema di allerta, le persone allergiche potranno limitare le conseguenze sulla loro salute, ad esempio pianificando le loro attività per ridurre la loro esposizione ai pollini. Questi dati potrebbero essere utilizzati anche dai medici per aiutare i loro pazienti a gestire i loro sintomi.

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Una diagnosi imprecisa

“Se hai mai fatto test allergici, ti è stato detto che hai reagito al polline di acero e betulla, ad esempio, racconta il biologo. Ma per un botanico “acero” non significa molto, non è abbastanza preciso. In effetti, ci sono un centinaio di specie di aceri nel mondo, di cui 10 in Canada.

“Non è insignificante non conoscere le specie a cui si è allergici”, dice. Possono trascorrere diverse settimane, anche un mese, tra la dispersione del polline d’acero argentato e quella del polline d’acero norvegese, due dei tre alberi più abbondanti nelle aree urbane. Tuttavia, una persona allergica a uno potrebbe non esserlo per l’altro. I granelli di polline raccolti nei sensori verranno prima osservati e contati meticolosamente al microscopio, il che consentirà ad esempio di distinguere il polline d’acero da quello di betulla. Successivamente, verrà analizzato il DNA contenuto nei campioni di polline per determinare con precisione la specie da cui provengono.

Diversificare la foresta urbana

Oltre a fornire importanti informazioni sulle allergie stagionali all’INSPQ e al Ministero della Salute, il progetto di ricerca del team di Alain Paquette consentirà di formulare raccomandazioni ai comuni sulle buone pratiche in termini di gestione delle foreste urbane. Gli alberi piantati nelle città, perché sono un mezzo efficace per combattere le isole di calore, sono una componente essenziale dell’adattamento ai cambiamenti climatici. Nessuna questione, quindi, di piantare di meno per limitare le allergie. Per Alain Paquette, la diversificazione delle specie arboree sarà benefica per la salute delle persone e quella dell’ecosistema. Uno studio ha anche dimostrato che a Vancouver, dove le specie sono quasi il doppio rispetto a Montreal, la prevalenza delle allergie è molto più bassa. Ridurre la proporzione di ciascun tipo di polline riduce anche i sintomi, che generalmente non sono innescati da bassi livelli di allergeni. “Forse dovremmo considerare seriamente di ridurre la percentuale di alberi impollinati dal vento”, suggerisce il ricercatore. Le specie impollinate dagli insetti, che sono spesso alberi da frutto come i meli, rilasciano molto meno polline nell’aria”, aggiunge.

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