La paura di una distruzione reciprocamente assicurata era un potente deterrente al conflitto armato durante la Guerra Fredda. Mentre le due superpotenze dell’epoca ampliavano i loro arsenali di armi sempre più formidabili, l’intera umanità trattenne il respiro, sentendosi impotente di fronte a tale potenziale devastazione. Fortunatamente in questo periodo non è scoppiata nessuna guerra mondiale e la caduta dell’Unione Sovietica avrà placato i rischi di un inverno nucleare… fino ad oggi.

Perché non è che il pericolo fosse scomparso dopo la frammentazione dell’URSS. L’attuale aggressione della Russia al territorio ucraino ci ricorda solo tristemente che queste armi esistono ancora. Al centro dei dilemmi che attualmente si trovano ad affrontare le democrazie occidentali c’è la paura di innescare un conflitto nucleare.

Perché queste armi cambiano tutto.

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L’atomo è incredibilmente complesso, ma possiamo lo stesso riassumerlo così: un atomo è composto da un nucleo di protoni e neutroni, avvolto da uno strato di elettroni che si agitano intorno a lui. Quando gli atomi si uniscono per formare molecole, c’è uno scambio o condivisione di elettroni. Questi legami sono accompagnati da scambi energetici: la reazione è talvolta esotermica (rilascio di energia), talvolta endotermica (assorbimento di energia). Con poche eccezioni, l’intera scienza della chimica si occupa dello scambio e della condivisione di elettroni tra atomi e molecole. Sapone che scioglie il grasso, digerisce il cibo nello stomaco, brucia olio o addirittura fa esplodere la dinamite… tutti questi processi sono reazioni sostanze chimiche.

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Non è stato fino al secolo scorso che gli esseri umani hanno scoperto il potenziale energetico esponenzialmente più alto del nucleo atomico, ovvero il nucleare. Rispetto alla dimensione media di un atomo, il nucleo è minuscolo (fino a 100.000 volte più piccolo) e incredibilmente compatto. Ora, l’azione di rompere questo nucleo (fissione) o di combinare due nuclei (fusione) rilascia enormi quantità di energia, diversi ordini di grandezza maggiori della semplice combustione. A titolo di confronto, un chilo di idrogeno gassoso può rilasciare quasi 150 megajoule di energia attraverso la combustione, ovvero l’energia necessaria per far funzionare un’auto compatta a benzina per circa 60 km. Con la fusione nucleare, questo stesso chilo di idrogeno ne genererebbe più di 600 milioni megajoule di energia, sufficienti perché questa stessa macchina percorse l’equivalente del viaggio di andata e ritorno tra la Terra e il Sole. Dal punto di vista energetico, il nucleare è su un livello completamente diverso da quello chimico.

Le moderne armi nucleari utilizzano esplosivi chimici attorno a una massa radioattiva. L’esplosione chimica iniziale ha l’effetto di comprimere la massa radioattiva. Se viene raggiunta una densità critica nel materiale radioattivo, viene rilasciata una forte emissione di raggi X e i neutroni vengono espulsi ad alta velocità, causando un’ulteriore fissione. Il tutto innesca quindi una reazione a catena di fissione e produce un’esplosione atomica.

La paura del tutto razionale dell’autodistruzione ha finora soppiantato il desiderio di usare l’energia nucleare contro i nemici.

L’esplosione crea quindi un’onda d’urto che distrugge tutto ciò che incontra sul suo cammino, in un raggio fino a diversi chilometri. Il fronte d’onda, la cui temperatura può salire fino a qualche milione di gradi – un calore paragonabile a quello che si trova all’interno del Sole – incenerisce tutto ciò che non è stato distrutto dall’onda d’urto. Alla fine, questa massa radioattiva vaporizzata nell’atmosfera cade e si disperde, contaminando l’aria, il suolo, i corpi idrici e qualsiasi forma di vita che potrebbe essere sopravvissuta al cataclisma.

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Una citazione comunemente attribuita al fisico Albert Einstein recita: “Non so con quali armi verrà combattuta la Terza Guerra Mondiale, ma la Quarta Guerra Mondiale sarà con bastoni e pietre. Non era un’iperbole allora e non lo è ancora oggi. Le armi più potenti del mondo hanno la capacità di annientare le nostre civiltà. Queste civiltà sono ancora valide perché queste armi sono solitamente adeguatamente conservate e controllate da meccanismi di sicurezza che hanno resistito fino ad oggi.

La paura perfettamente razionale dell’autodistruzione ha finora soppiantato il desiderio di usare l’energia nucleare contro i nemici: i primi belligeranti ad attaccare saranno i secondi ad essere annientati. Ma cosa accadrebbe se queste armi finissero nelle mani di un capo di Stato che non ascolta più la ragione? Chi non temerebbe più la “distruzione reciproca assicurata” ? Questo fragile equilibrio verrebbe rotto.

Purtroppo stiamo entrando in una nuova era. Auguriamoci il benessere e la sopravvivenza di tutto ciò che prevale la ragione.

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