Sullo schermo c’è una foto satellitare. Il paesaggio nei toni dell’ocra è appena riconoscibile. Antoine Benoit, ingegnere di Kayrros, decifra l’immagine: siamo nel mezzo della Russia, nel 2019. E c’è un “anomalia”. Grandi pixel gialli formano una scia per diverse decine di chilometri. La prima ipotesi è che si tratterebbe di massicce emissioni di metano. Questo gas serra, il secondo più emesso dopo l’anidride carbonica (CO2), ha un potere di riscaldamento ottanta volte più potente, in un periodo di vent’anni.

→ INDAGINE. Dalla terra allo spazio, tracciando le emissioni di metano

Come è finito lì questo super inquinante? Le emissioni di metano hanno diverse potenziali fonti. Circa un terzo delle emissioni di origine umana sono legate ai combustibili fossili: essendo il metano uno dei componenti principali del gas naturale, viene rilasciato durante la sua estrazione, ma anche a livello di giacimenti di petrolio e carbone. Viene quindi rilasciato direttamente nell’atmosfera, oppure bruciato (questi sono i famosi bagliori visibili vicino ai pozzi petroliferi), oppure – ed è qui che si evitano le emissioni – recuperato per essere rivenduto o reiniettato nel giacimento. Una parte di queste emissioni di metano può anche essere collegata a perdite durante il trasporto.

Clima: satelliti per tracciare il metano

Nuova generazione di satelliti

Torna alla nostra foto satellitare. Antoine Benoit lo sovrappone a una mappa dell’infrastruttura energetica globale, che rivela che le emissioni sono avvenute vicino a un gasdotto. Numerosi controlli tecnici – ad esempio la direzione del vento – confermano che una massiccia fuoriuscita di metano in questa località, collegata alle infrastrutture energetiche, è altamente probabile.

Alcuni anni prima, l’esercizio sarebbe stato quasi impossibile. “Questi rilevamenti sono abilitati sia da una nuova generazione di satelliti che da capacità di elaborazione di computer che non avevamo prima”, dice Antoine Rostand, uno dei fondatori di Kayrros. Questa società francese si basa sui dati del satellite Sentinel 5P, lanciato dall’Agenzia spaziale europea nel 2017. Gira intorno alla Terra ogni giorno. A differenza dei tradizionali strumenti di sorveglianza (aerei, droni, telecamere a infrarossi) che non possono essere utilizzati tutti i giorni, la sorveglianza dallo spazio consente di individuare quotidianamente possibili perdite. Con un limite: possono rilevare solo perdite massicce.

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Spettacoli sottovalutati

A cosa serve? “I nostri clienti possono essere proprietari di giacimenti di petrolio o gas, ma che non operano in loco, spiega Antoine Rostand. Possono anche essere investitori che cercano di misurare l’impronta di carbonio o i rischi associati al proprio portafoglio. »

Kayrros non è l’unica azienda a posizionarsi in questa nicchia. La società canadese GHGSat ha lanciato la propria costellazione di satelliti e annovera tra i suoi clienti giganti del petrolio e del gas: Chevron, Shell, Total ed Exxon. Nel 2023, l’ONG ambientale americana Environmental Defense Fund lancerà un proprio satellite ad alta risoluzione per misurare in modo ancora più preciso le emissioni di metano rilasciate nell’atmosfera.

Questo tipo di dati fornisce lezioni preziose. A febbraio, uno studio condotto da ricercatori di CNRS, CEA e Kayrros ha rivelato 1.200 episodi di “super-emissioni” legate al settore petrolifero e del gas. Gran parte proviene da sei paesi: Turkmenistan (per un terzo), Russia, Stati Uniti, Iran, Kazakistan e Algeria. Queste perdite non segnalate da sole avrebbero rappresentato tra l’8% e il 12% delle emissioni globali di metano tra il 2019 e il 2020. Uno studio dell’AIE del 2022, anch’esso basato su dati satellitari, ha concluso che il 70% delle emissioni del settore energetico era sottostimato.

Potenziale di rapida riduzione

“Questi dati sono utilizzati principalmente dai ricercatori, ma c’è un crescente interesse da parte delle aziende, analizza Jasmin Cooper, ricercatrice presso l’Imperial Research College di Londra. Tanto più che diventa più difficile per loro nascondere queste possibili emissioni di metano. » In un contesto di alti prezzi del gas, possono trovarvi un interesse anche economico: tra il 2017 e il 2021, secondo l’AIE, si sarebbe potuto evitare il 45% delle emissioni di metano nel settore energetico senza generare costi aggiuntivi. , tenendo conto il valore del gas recuperato. Perché le perdite sono anche – per le aziende – perdite di risorse.

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“La cosa più difficile è rilevare le perdite: una volta rilevate, sono spesso poco costose da eliminare”, aggiunge Jonathan Banks, responsabile del metano per la ONG ambientale americana Clean Air Task Force.

Barriere tecniche

Quindi i satelliti sono una soluzione miracolosa? “Sono limitati da ostacoli tecnici: risoluzione, ma anche nuvolosità o vento, che impediscono di rilevare determinate emissioni, ombra Jasmine Cooper. Ecco perché la soluzione di rilevamento non è univoca, ma deve essere abbinata ad altre misurazioni al suolo. » Anche se la loro risoluzione migliora, è probabile che non saranno mai in grado di individuare le perdite più piccole che richiedono un monitoraggio regolare.

Tuttavia, pochi paesi hanno stabilito standard di monitoraggio rigorosi. Negli Stati Uniti, il primo regolamento è stato adottato solo nel 2014, nello stato del Colorado. L’Unione Europea ha presentato per la prima volta la sua proposta di regolamento in materia nel dicembre 2021.

“Ciò che conta è sempre il modo in cui i governi mettono in atto e applicano le normative, osserva Lena Höglund-Isaksson, ricercatrice presso l’Istituto internazionale per l’analisi dei sistemi applicati. Se le normative non obbligano le aziende a ridurre le proprie emissioni, le tecnologie saranno di scarsa utilità. “Qualunque siano le soluzioni attuate, va ricordato che la soluzione da adottare resta l’uscita dai combustibili fossili”, lei conclude.

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Cronologia della crescente attenzione politica

A novembre 2021, spinti da Stati Uniti e Unione Europea, un centinaio di Paesi si sono impegnati a ridurre le proprie emissioni di metano del 30% entro il 2030, rispetto al 2020.

Contestualmente, gli Stati Uniti hanno presentato per la prima volta un testo proponendo di regolamentare sul proprio territorio, a livello federale, le emissioni di metano, in particolare nel settore energetico.

A dicembre 2021 la Commissione Europea a sua volta ha avanzato una proposta di regolamento, rivolta al settore energetico. Obbligherebbe gli operatori a monitorare le proprie installazioni ogni tre mesi ea riparare eventuali perdite entro cinque giorni. La Commissione vuole inoltre vietare alcune pratiche inquinanti dei produttori, come il flaring di routine.

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