Quando prescrive un antidepressivo, un medico può scegliere tra ben venti farmaci: citalopram, paroxetina, venlafaxina… Molto spesso, è per tentativi ed errori che finisce per trovare un trattamento efficace per il suo paziente. Aifred Health, un’azienda creata da giovani ricercatori di Montreal, utilizza il potere dell’intelligenza artificiale per aiutare i medici a identificare rapidamente il farmaco giusto. Ha appena avviato una sperimentazione clinica in Nord America per testare la sua tecnologia in situazioni reali, un passaggio essenziale prima della commercializzazione.

Il software non sceglie il trattamento per il medico; calcola piuttosto la probabile efficacia di ciascuna molecola in base al profilo del paziente, aiutando così il professionista nel suo processo decisionale. Nei prossimi mesi, medici di famiglia e psichiatri canadesi e americani lo utilizzeranno con 350 persone con depressione da moderata a grave. Il primo è stato elaborato a giugno e i risultati degli studi clinici dovrebbero essere pubblicati a metà del 2023. Il Dr David Benrimoh, chief scientist di Aifred Health, non vuole aggiungere altro, per non compromettere i progressi: “Si basa su un processo alla cieca e limitiamo le interviste per evitare di influenzare i partecipanti”, spiega, senza nascondere il suo entusiasmo.

Questo psichiatra residente è uno dei quattro co-fondatori di Aifred Health, tutti studenti della McGill University quando hanno iniziato questo progetto nel 2016. Robert Fratila studiava allora informatica e biologia, mentre Kelly Perlman e Sonia Israel si laureavano in neuroscienze. Quest’ultima aveva attraversato un episodio depressivo da adolescente e ha dovuto provare diversi trattamenti prima di trovarne uno che funzionasse. Hanno deciso di unire le forze per mettere l’informatica al servizio della salute mentale.

Scegli il meglio che possiamo

Solo un terzo delle persone con depressione maggiore raggiunge la remissione completa con il primo farmaco offerto dal proprio medico. Gli altri sono solo parzialmente alleviati, a volte per niente. “Alcuni non rispondono completamente al trattamento, altri hanno troppi effetti collaterali”, afferma il dott.r Howard C. Margolese, professore associato presso il Dipartimento di Psichiatria della McGill University e collaboratore di Aifred Health su alcuni progetti di ricerca dell’azienda. Vertigini, mal di testa, stitichezza, aumento di peso, secchezza delle fauci, impossibilità di raggiungere l’orgasmo, sonnolenza o insonnia, l’elenco degli effetti avversi di questo tipo di farmaci è davvero molto lungo.

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Dopo il secondo farmaco offerto, un terzo di questi altri pazienti non si sente ancora meglio. Da qui l’interesse a sviluppare uno strumento decisionale, per aumentare le possibilità di trovare la prima volta il trattamento più appropriato. In questo momento, i medici devono fare affidamento sulla loro esperienza, afferma il dott.r Margolese: “Ci basiamo sulle nostre conoscenze cliniche, sul profilo del paziente, sulle nostre esperienze con pazienti con un profilo simile e su studi di confronto tra farmaci. Se uno psichiatra può finire per avere una conoscenza abbastanza fine degli effetti di ciascuna delle molecole ed essere a conoscenza delle meta-analisi più recenti, per un medico di famiglia, questa è un’altra storia.

L’intelligenza artificiale (AI) di Aifred Health può fare questo lavoro per questo. Analizza enormi quantità di informazioni provenienti da studi sul trattamento della depressione. Attraverso la tecnica del deep learning, lo strumento viene addestrato a fare collegamenti tra dati demografici (età, origine etnica del paziente, ecc.), dati clinici (anamnesi, tipi di sintomi, ecc.) e l’efficacia dei diversi farmaci. Ad ogni loro follow-up medico, i pazienti risponderanno a un questionario sul loro umore e sulla presenza di effetti collaterali, che renderanno l’algoritmo sempre più efficiente.

Nel giugno 2021, Aifred Health è arrivata seconda nel concorso internazionale IBM Watson AI XPRIZE, che premia le tecnologie innovative basate sull’intelligenza artificiale in grado di migliorare la sorte delle persone sul pianeta. Centocinquanta start-up da tutto il mondo hanno preso parte al concorso quinquennale, dove hanno dovuto passare dall’idea al progetto pilota. Il premio di 1 milione di dollari vinto da Aifred Health è stato reinvestito nello sviluppo dello strumento, su cui ora lavorano a tempo pieno una dozzina di persone e molti altri collaboratori.

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I professionisti parlano chiaro

Il team ha assicurato a monte che i medici fossero interessati a tale tecnologia. Nel 2019 ha chiesto a 20 psichiatri e medici di famiglia di partecipare a una simulazione. Ciascuno ha ricevuto tre falsi pazienti che affermavano di avere sintomi depressivi. I medici hanno dovuto valutare l’utilità dello strumento e verificare se il suo utilizzo fosse adatto a una consultazione.

Alla fine della simulazione, la metà di loro ha affermato che l’avrebbe utilizzata per tutti i propri pazienti con depressione e il 35% ha affermato che l’avrebbe utilizzata solo per i pazienti con depressione grave o resistente al trattamento. In tutto, l’85% dei partecipanti ha quindi concluso che l’avrebbe utilizzato.

I medici di base hanno trovato lo strumento particolarmente utile, osserva la studentessa di dottorato in psicologia Myriam Tanguay-Sela, che ha coordinato lo studio. “Spesso prescrivono gli stessi tre o quattro farmaci all’inizio del trattamento perché la maggior parte non ha esperienza nella depressione. Molti di loro quindi si rivolgono semplicemente a coloro che conoscono meglio”, dice. I risultati sono stati pubblicati in Ricerca in psichiatria nel febbraio 2022.

Ora resta da condurre la sperimentazione clinica, progettata per soddisfare i requisiti normativi di Health Canada e della Food and Drug Administration statunitense. L’ultima linea retta prima che uno strumento del genere finisca nelle mani di medici su scala più ampia. E che contribuisce, forse, a scacciare più rapidamente i pensieri oscuri.

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