Secondo la scala temporale geologica, viviamo nell’era Cenozoica, iniziata 66 milioni di anni fa. In particolare nel Quaternario, iniziato 2.588 milioni di anni fa, e ancora più precisamente nel periodo dell’Olocene, che dura da 11.500 anni. Tuttavia, molti scienziati e attivisti ambientali affermano che l’umanità ha cambiato la Terra a tal punto che siamo entrati in un nuovo tempo geologico. E per descriverlo usano il termine “Antropocene”, reso popolare nel 2000 dal climatologo Paul Crutzen. Alcuni ritengono che questa nuova fase sia iniziata con l’invenzione della macchina a vapore, alla fine del XVIIIe secolo ; altri, con gli inizi dell’agricoltura, circa 12.000 anni fa; altri ancora, con le prime bombe atomiche, nel 1945.

I geologi, veri specialisti della storia della Terra, non hanno ancora avallato questo concetto. La scala temporale geologica, che indica le diverse età della Terra, è di competenza della Commissione Internazionale di Stratigrafia. L’Antropocene vi verrà aggiunto solo se questa commissione riterrà che i cambiamenti planetari dovuti all’uomo abbiano lasciato tracce nella geologia terrestre che possono essere dimostrate e qualificate. Per studiare questa questione, nel 2009 ha formato un gruppo di lavoro sull’Antropocene, che ne proporrà una definizione completa in autunno.

Notizia ha parlato con Francine McCarthy, professoressa di scienze della terra alla Brock University, St. Catharines, Ontario, e membro di questo gruppo di lavoro. “Se l’Antropocene viene riconosciuto dai geologi, invierà un segnale molto forte ai decisori di tutto il mondo, così come alla popolazione. Ciò confermerà che le nostre azioni individuali e collettive hanno conseguenze reali per il futuro del nostro pianeta”, spiega.

Quale sarebbe l’Antropocene, secondo la tua definizione?

Ogni intervallo di tempo dalla formazione della Terra, circa 4,6 miliardi di anni fa, è definito dal fenomeno planetario che l’ha originata. L’Olocene, ad esempio, è succeduto al Pleistocene quando questa era glaciale si è conclusa, con lo scioglimento delle calotte polari e un innalzamento del livello degli oceani di circa 120 m. L’Antropocene sarebbe nato dalle attività umane, da cui il nome [« anthropo » signifiant « humain »]. Proponiamo che sia riconosciuta come una nuova epoca geologica determinata dalle pratiche e dagli eccessi di consumo, produzione e abitazione, e che quindi succeda all’Olocene.

Questo significa che le attività umane hanno già lasciato tracce nella geologia?

In effeti ! La stratigrafia, o l’accumulo di diversi strati di materiale sulla superficie terrestre, riflette le condizioni che hanno prevalso sul pianeta nel tempo. Ad esempio, nelle rocce antiche si possono trovare strati ricchi di fossili, a testimonianza di una significativa mortalità animale in quel momento. La recente intensificazione di varie attività umane ha lasciato tracce chimiche nei sedimenti e in altri materiali in tutto il pianeta. Possiamo rilevare, ad esempio, l’aumento del livello di anidride carbonica nell’aria dovuto alla massiccia combustione di combustibili fossili, le ricadute radioattive dei test nucleari o l’uso diffuso di fertilizzanti.

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Perché Crawford Lake, Ontario, è uno dei siti proposti come punto di riferimento per l’Antropocene?

Per definire un nuovo intervallo di tempo geologico, cerchiamo quello che viene chiamato il “chiodo d’oro”, o più scientificamente il “punto stratotipico globale”, vale a dire il luogo sulla Terra dove vediamo meglio una delimitazione tra strati di materiali a testimonianza di un cambiamento planetario.

Crawford Lake è uno dei 12 siti al mondo in lizza per diventare il punto culminante d’oro dell’Antropocene. Questo lago si trova tra Guelph e Mississauga, in un territorio rurale protetto che fu occupato dai popoli irochesi dal XIIIe nel 15e secolo. Da allora le attività umane hanno fatto invecchiare prematuramente il lago attraverso un processo chiamato eutrofizzazione: assorbendo anidride carbonica attraverso la fotosintesi, le alghe che proliferano in prossimità della superficie ogni anno formano materia organica oscura che affonda sul fondo sotto forma di spessi strati di sedimento. In estate, l’acqua più calda dissolve anche un po’ di più la formazione geologica calcarea in cui è stato scavato questo lago, e anche questi frammenti minerali biancastri cadono sul fondo.

L’Antropocene sarebbe iniziato negli anni ’50, quando l’impatto delle attività umane sul pianeta aumentò notevolmente.

Crawford Lake ha un’altra particolarità: è molto profondo rispetto alla sua circonferenza. Lo giriamo a piedi in 15 minuti, anche se è profondo 24 m! Ciò significa che le acque di superficie e di fondo non si mescolano ogni stagione, come in altri laghi. Di conseguenza, la separazione tra gli strati annuali di materiale accumulato sul fondo, detti varves, è molto evidente: sembra una millefoglie!

Quindi pensi di poterlo individuare in fondo a questo lago quando il pianeta sarebbe entrato nell’Antropocene. Come è possibile ?

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La composizione dei materiali sul fondo del lago riflette le condizioni che hanno prevalso sulla sua superficie anno dopo anno. Analizzando ciascuna delle varve con tecniche all’avanguardia e contandole come si contano gli anelli di un albero per trovarne l’età, si può vedere quando la concentrazione di anidride carbonica ha iniziato ad aumentare nell’aria, identificare i radioelementi della corsa agli armamenti nucleari e tracciare l’evoluzione della vita nel lago, influenzata in particolare dai fertilizzanti che vi sono gocciolati e hanno causato la proliferazione delle alghe.

Quando iniziò l’Antropocene?

Nel 2016, il nostro gruppo di lavoro ha votato, a larga maggioranza, di collocare l’inizio dell’Antropocene negli anni ’50, quando l’impatto delle attività umane sul pianeta è notevolmente aumentato, subito dopo la seconda guerra mondiale e l’inizio della guerra fredda . Tutti i siti candidati a diventare il punto culminante d’oro, da cui sceglieremo questo autunno, possono testimoniare i cambiamenti in questo momento. Oltre al lago Crawford, ci sono barriere coralline dall’Australia e dal Golfo del Messico, una torbiera dalla Repubblica Ceca, un ghiacciaio antartico, sedimenti dal Mar Baltico, un lago californiano e un estuario in Giappone, nonché stalagmiti da una grotta in Italia. La data precisa che verrà scelta per iniziare l’Antropocene sarà determinata dal chiodo d’oro e dal suo campione di riferimento. Se viene mantenuto il lago Crawford, dovrebbe essere il 1955, sulla base della stratigrafia delle varve. Se è un altro sito, potrebbe essere un po’ prima o dopo. La data precisa non è così importante, ma sceglierne una aiuterà a porre fine alla confusione.

Rendere ufficiale un nuovo orario geologico è una vera avventura! Come procedi?

La definizione deve corrispondere agli standard di classificazione dei geologi e radunare altri specialisti. Il nostro gruppo riunisce quindi una quarantina di esperti di discipline come geologia, climatologia, archeologia, storia della scienza, filosofia e persino diritto.

Il La Commissione internazionale per la stratigrafia deciderà nei prossimi anni se approvare la nostra definizione così com’è, mantenere il chiodo d’oro, ma considerare l’Antropocene solo una suddivisione dell’Olocene, o rifiutarla del tutto. Può sembrare lungo, ma creare un nuovo tempo geologico è un processo molto complesso e rigoroso, che comporta ricerca, molti dibattiti e voti!

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