È stato a lungo creduto che il cervello cresca rapidamente e che all’età di 6 anni le sue dimensioni fossero raggiunte al 95%. Inoltre, è stato dimostrato che all’età di 25 anni è iniziata una lenta perdita di cellule nervose che sarebbe proseguita per il resto della vita. Questo non è sbagliato, ma questa visione non tiene conto della complessità delle molte strutture del cervello. La loro evoluzione nel tempo è variabile in geometria.

Questa è una delle tante scoperte che il team della Brain Mapping Unit dell’Università di Cambridge, in Gran Bretagna, ha pubblicato il 6 aprile sulla rivista Natura. Questi ricercatori hanno raggiunto una vera impresa: hanno sintetizzato più di 120.000 immagini di risonanza magnetica da 100.000 esseri umani di età compresa tra 115 giorni e 100 anni. Quello che emerge è il primo ritratto dettagliato della crescita del cervello. Uno strumento che servirà sia ai medici che ai ricercatori. Hanno utilizzato una piattaforma aperta alla comunità scientifica – BrainChart – per ottenere questo campione abbastanza grande da essere statisticamente significativo. I loro risultati mostrano che i quattro costituenti principali del cervello hanno diversi stadi di sviluppo.

Un valzer in quattro tempi

Dal concepimento fino all’età di 1 anno, vediamo che il cervello è in una corsa frenetica per sviluppare lo spessore della sua corteccia, il suo strato esterno. Uno sforzo giustificato, perché la corteccia gioca un ruolo fondamentale nelle capacità motorie, dei sensi e nelle funzioni superiori del linguaggio, della memoria e della cognizione. C’è poi un lento calo di circa il 20% in volume fino all’età di 100 anni.

Il team di Richard Bethlehem è stato quindi in grado di dimostrare che la materia grigia raggiunge il suo massimo sviluppo all’età di 6 anni. Questa materia, di aspetto grigio, è concentrata sulla superficie del tronco cerebrale, del cervelletto e del cervello. Questa sede delle nostre operazioni mentali, che vanno dalla comprensione al processo decisionale, vede il suo volume diminuire lentamente di circa il 30% fino all’età di 100 anni.

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È interessante notare, e che è stato rivelato da questo studio, la materia grigia che è adiacente a specifiche regioni situate nel cuore del cervello, ovvero l’amigdala (importante sede delle emozioni), i gangli della base (coinvolti nei movimenti automatici, compreso il camminare) e il sistema limbico (centro delle emozioni e della motivazione), vede il suo sviluppo continuare fino all’età di 14 anni.

Poi viene la materia bianca. Questi sono i neuroni che fungono da connessioni tra le diverse regioni del cervello. Sono spesso paragonati al cablaggio elettrico, che consente alle informazioni di fluire rapidamente. La materia bianca cresce più lentamente della materia grigia. Raggiunge la piena maturità all’età di 30 anni. Il suo declino è lento e raggiunge solo il 20% alla veneranda età di 100 anni.

I ventricoli sono l’ultima struttura cerebrale che cambia con l’età. Queste cavità contengono liquido cerebrospinale, che nutre il cervello e il midollo spinale, ma funge anche da supporto per mantenere la forma dell’organo nel cranio. I ventricoli si espandono solo verso la fine della vita, aumentando notevolmente di dimensioni dall’età di 50 anni in poi. C’è quindi un’evoluzione diversa per ogni regione del cervello.

Per capire meglio le malattie del cervello

Il campione era così ampio che i ricercatori sono stati in grado di analizzare l’evoluzione del cervello in 165 diverse patologie, dall’autismo alla schizofrenia e al morbo di Alzheimer. È quindi ora possibile vedere l’impatto di queste malattie sul normale sviluppo delle quattro regioni del cervello.

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Secondo i loro risultati, le maggiori deviazioni dalle normali curve di evoluzione si osservano con il morbo di Alzheimer, i disturbi cognitivi lievi – cioè lo stadio intermedio della demenza – e la schizofrenia. Nel caso dell’Alzheimer, i loro dati confermano che la degenerazione della materia grigia nei pazienti avviene rapidamente.

Verso un valido strumento clinico

L’obiettivo finale di questo approccio è avere uno strumento che consenta ai medici di confrontare il cervello di un paziente con una media statistica forte e credibile di come appare un cervello normale o con questa patologia all’età esatta del paziente. . Consapevoli che i loro risultati non hanno ancora questa forza, i ricercatori fanno molto affidamento sull’apertura della piattaforma BrainChart a tutti i loro colleghi per raggiungere questo obiettivo.

Sanno anche che c’è un pregiudizio nel loro campionamento. La maggior parte dei partecipanti proviene da grandi città in Europa e in America e ha uno standard di vita sufficientemente alto da poter accedere alla risonanza magnetica. Clinicamente, rimangono domande su cose importanti come peso, altezza e indice di massa corporea, che possono variare molto nei bambini e influenzare la crescita del cervello una volta diventati adulti, il che contamina il valore dei campioni attuali in questo studio.

Ma questa pubblicazione offre una speranza tangibile per comprendere meglio l’evoluzione delle malattie e fare una diagnosi medica ancora più accurata delle varie patologie del cervello. E, fondamentalmente, per capire meglio che il nostro cervello non è un organo monoliticamente in crescita, ma il frutto di un’evoluzione ricca di sfumature, che ci rende esseri così complessi…

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