Non è che abbiamo bisogno di un altro virus, ma non è nemmeno che abbiamo scelta. Monkeypox (meglio conosciuto come l’inglese vaiolo delle scimmie) è causato da un virus poco diffuso e finora diffuso principalmente in Africa. L’attuale focolaio è il primo evidente al di fuori dell’Africa dal 2003, quando sono stati segnalati 70 casi negli Stati Uniti. Dall’inizio di maggio sono stati individuati alcune decine di casi, soprattutto in Europa e in America, secondo il conteggio effettuato dai ricercatori dell’Università di Oxford.

Finora, due casi sono stati confermati a Montreal e una ventina di altri sono sotto inchiesta, ha annunciato giovedì sera il Ministero della Salute e dei Servizi Sociali del Quebec (MSSS). I medici e le autorità sanitarie pubbliche restano all’erta, anche se non temono una trasmissione comunitaria su larga scala.

Che cosa è ?

Questo virus ha un nome buffo, poiché il suo principale serbatoio animale è costituito da piccoli roditori, che sono il solito vettore di trasmissione alla specie umana.

D’altra parte, il riferimento al “vaiolo” è corretto, perché è davvero un cugino di quest’altro virus. L’esistenza del vaiolo delle scimmie è stata scoperta all’inizio degli anni ’70, dopo la scomparsa del vaiolo – una terribile malattia ad alto contagio e con un tasso di mortalità intorno al 30% – in seguito al successo della vaccinazione.

Il vaiolo delle scimmie è molto meno grave, con tassi di mortalità dello 0% per l’epidemia negli Stati Uniti del 2003 e dal 3% al 6% in Africa per i recenti focolai, secondo l’OMS, a seconda del ceppo coinvolto e senza dubbio della capacità di curare le complicazioni. I casi sono in aumento dall’inizio della malattia. Nel decennio 2010-2019 sono stati quasi 20.000, concentrati principalmente nella Repubblica Democratica del Congo.

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Questo virus è tuttavia molto meno contagioso di quello del vaiolo, il che spiega finora l’assenza di significative epidemie umane. Nulla indica che questa volta sarà diverso, anche se, dopo due anni di pandemia, bisogna stare attenti a ogni nuovo focolaio di una malattia infettiva.

La trasmissione avviene per contatto diretto con lesioni o per goccioline, e possibilmente per aerosol, di solito a stretto contatto. Il MSSS specifica che il vaiolo delle scimmie “si contrae per contatto prolungato e stretto con una persona infetta. Si considera quindi la sua contagiosità [comme] limitato rispetto ad altri virus (influenza, COVID-19, ecc.). È anche molto meno contagioso della varicella.

È una IST?

Il vaiolo delle scimmie non è classificato come un’infezione a trasmissione sessuale, ma i focolai attuali sollevano dubbi a causa della predominanza di lesioni orali e genitali (cosa insolita). Ci si può chiedere se questa non sia una nuova modalità di trasmissione a seguito di una mutazione del virus.

Comunque sia, il fatto che molti dei casi elencati riguardino persone gay o bisessuali non è ancora del tutto spiegato, se non con la presenza di probabili contatti intimi in una catena di trasmissione che interessa principalmente, per il momento, la comunità LGBTQ+.

Quali sono i sintomi?

Dopo la contaminazione, il periodo di incubazione è piuttosto lungo, poiché la persona non presenta sintomi da 5 a 21 giorni. Tuttavia, il periodo di contagio inizia circa 5 giorni prima dei primi sintomi. Il lungo periodo senza sintomi può quindi amplificare la trasmissione, la persona non si accorge di essere già affetta.

Successivamente, la malattia si presenta come qualsiasi infezione virale: febbre, brividi e mal di testa. Il rossore sulla pelle, che si trasforma in vesciche piene di liquido che possono essere numerose, come con la varicella, compare da 3 a 5 giorni dopo. Notiamo anche il gonfiore di alcuni linfonodi. La guarigione delle lesioni può richiedere da 2 a 4 settimane, mentre gli altri sintomi scompaiono in pochi giorni in assenza di complicazioni.

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Finora, le forme incontrate nell’attuale focolaio sembrano essere piuttosto benigne. Il vaiolo delle scimmie a volte causa complicazioni che possono portare alla morte se non trattate adeguatamente. Potrebbe essere, ad esempio, un’infezione più grave della pelle, una polmonite o anche un disturbo cerebrale chiamato encefalite.

C’è un trattamento specifico?

Sfortunatamente no. Alcuni farmaci antivirali vengono talvolta utilizzati senza una conoscenza approfondita della loro efficacia. La gestione mira soprattutto a identificare le complicanze, quando si verificano, e a curarle in attesa che la malattia passi.

In caso di lesioni sospette, consultare un medico. La diagnosi viene quindi effettuata utilizzando un test PCR, come per COVID-19. Poi, è importante isolarsi e applicare le misure sanitarie che ben conosci da due anni (lavarsi le mani, distanziarsi e indossare la mascherina), poiché si può essere contagiosi fino alla guarigione delle vesciche.

Esiste un vaccino?

È improbabile che le persone vaccinate contro il vaiolo umano prendano il vaiolo delle scimmie. Il problema è che questo vaccino non è stato somministrato dal 1972 in Nord America e che la sua circolazione è stata limitata dall’eradicazione del vaiolo nel 1979. È delicato da maneggiare e comporta alcuni rischi per le persone immunosoppresse. C’è un nuovo vaccino, più sicuro e altrettanto efficace, e il suo utilizzo potrebbe essere preso in considerazione se necessario, se le autorità sanitarie lo riterranno utile.

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